Een Let van 19 laat van zich horen

De Let Ernests Gulbis verloor op Wimbledon in vier sets van Rafael Nadal.

Maar de 19-jarige maakte wel indruk tijdens zijn 5-7, 6-2, 7-6, 6-3 nederlaag.

Ernests Gulbis serveert. Hij verraste Nadal met zijn spel. Foto Reuters Ernests Gulbis of Latvia serves to Rafael Nadal of Spain during their match at the Wimbledon tennis championships in London June 26, 2008. REUTERS/Kevin Lamarque (BRITAIN) REUTERS

Letland is geen land dat uitblinkt op sportgebied. In de afgelopen jaren moest de kleine Baltische staat het doen met olympisch zilver bij het speerwerpen en een paar uitblinkers bij het fietscrossen. Maar aan dat korte rijtje kan een tennisser worden toegevoegd: Ernests Gulbis. Weinigen verwachtten dat de 19-jarige Let gisteren van viervoudig grandslamwinnaar Rafael Nadal zou winnen – en dat gebeurde ook niet. Maar dankzij de wijze waarop hij de Spanjaard in de tweede ronde van Wimbledon partij bood, vestigde hij voorgoed zijn naam in het tenniscircuit. „Die jongen heeft een grote service, een grote backhand en veel power”, zei Nadal na bijna drie uur tennissen. „Als hij eenmaal in zijn ritme zit, is hij moeilijk te stoppen.”

De mondiale nummer twee leek overvallen door het niveau van de baseliner die vorige maand in Parijs de kwartfinale bereikte. Misschien kwam het door de geringe tegenstand in zijn openingspartij tegen de Duitser Andreas Beck. Maar zeker is dat het de Spanjaard moeite kostte om grip op het spel van de jongste speler in de top-50 te krijgen. In de twaalfde game van de eerste set zag Nadal een 40-15 voorsprong ‘opdrogen’ in twee setpunten tegen. Verbaasd liep de Spanjaard naar zijn stoel, nadat de Let een onhoudbare bal tegen tegen de achterlijn had geslagen: 7-5.

In de tweede set kreeg Gulbis een mentale terugslag. De lobjes en dropshots waarmee hij zijn spel in het eerste bedrijf lardeerde, maakten plaats voor een lange rij mishits. Na nog geen anderhalf uur spelen sleepte Nadal de tweede set op love binnen: 6-2. In de derde set leek het er even op dat Gulbis langszij zou komen. Hij kreeg kansen in de tiende game bij een voorsprong van 5-4, maar Nadal hield de regie stevig in handen. In de tiebreak was de Spanjaard oppermachtig: 7-2. „Wat er was gebeurd als ik die tiebreak had gewonnen? Geen idee”, zei Gulbis. „Het is moeilijk achteraf te bepalen wat de beslissende momenten waren.”

Hoewel de Let bleef geloven in een goede afloop – „ik ga de baan op met een winnaarsmentaliteit” beloofde hij voor de wedstrijd – moest hij halverwege de beslissende set zijn opslag inleveren. „Nadal serveerde niet geweldig”, concludeerde hij. „En zijn backhand is kwetsbaarder dan zijn forehand. Maar als het ertoe doet speelt hij bijna foutloos. Dat maakte vandaag waarschijnlijk het verschil.”

Dat Gulbis goed partij kan bieden aan de wereldtop had hij al eerder bewezen. In Parijs versloeg hij James Blake op weg naar de kwartfinale en vorig jaar was hij in de derde ronde van de US Open te sterk voor Tommy Robredo. „Ernests maakte mij vroeger dik in”, zei Novak Djokovic over de jaren dat beiden bij de tennisacademie van voormalig toptennisser Niki Pilic in München trainden. „Zijn lengte komt zijn service ten goede. Hij maakt het leven van zijn opponenten heel moeilijk als hij goed serveert.”

Dat de Serviër nu in de topdrie staat en zijn jeugdvriend nooit verder kwam dan plaats 46, heeft volgens Djokovic alles met diens gebrek aan mentale weerbaarheid te maken. „Een oefenpotje is iets anders dan onder druk spelen in een groot stadion. Dat is iets waar Ernests nog aan zal moeten werken.”

Zijn landgenoten zijn desondanks zeer tevreden. Of zoals Gulbis gisteren zei: „Ze waarderen iedere Let die de mondiale top weet te bereiken.” Sinds hij vorig jaar de tophonderd binnenstormde, schiet het aantal Letse tennisscholen als paddestoelen uit de grond. Ook het jaarbudget van de nationale tennisfederatie – voorheen zo’n 7.000 euro – is al flink verhoogd. „Als ik nu in Letland wil tennissen zijn alle banen gereserveerd”, lachte Gulbis. „Tennis leeft. Mooi niet?”

Bekijk alle uitslagen via www.wimbledon.org

    • Danielle Pinedo