Verlegen wereldtopper in spe

De Rus Andrei Arsjavin is uitgegroeid tot de revelatie van het EK voetbal. Bondscoach Guus Hiddink noemt hem „de intelligentste speler” die hij ooit heeft gezien.

Andrei Arsjavin heeft in Rusland al jaren een sterrenstatus. Foto AP Russia's Andrei Arshavin kicks the ball during a training session of the national soccer team of Russia in Vienna, Austria, on Wednesday, June 25, 2008. Russia will play Spain in the semifinal at the Euro 2008 European Soccer Championships in Austria and Switzerland. (AP Photo/Bernat Armangue) Associated Press

Andrei Arsjavin speelde zo weergaloos goed tegen het Nederlands elftal, dat de voetbalwereld zich afvraagt hoe het mogelijk is dat deze 27-jarige speler nog steeds in dienst is van Zenit St. Petersburg. De aanvaller is dé revelatie van het Europees kampioenschap in Zwitserland en Oostenrijk. Als de nummer tien vanavond in de halve finales tegen Spanje opnieuw weet te excelleren, dan lijkt zijn droom om zijn carrière voort te zetten in een grote buitenlandse competitie slechts een kwestie van tijd.

Guus Hiddink liep maandag, twee dagen na de overwinning tegen zijn geboorteland, goedgemutst over een trainingsveld in Bazel. De Russische internationals speelden een partijtje voetbaltennis. Tussen de 23 spelers viel Arsjavin nauwelijks op. Hij is klein, blond en oogt verlegen. Samen met zijn ploeggenoten beende hij na de training zo snel mogelijk langs het legertje journalisten naar de spelersbus. Hiddink liep wel naar de pers en beantwoordde elke vraag. Hoe is het mogelijk dat de internationale scouts Arsjavin over het hoofd hebben gezien, hebben ze zitten slapen? „Ja, dat zou je wel kunnen zeggen”, zei Hiddink lachend.

„Elk toernooi heeft zijn sterspelers nodig”, zei de Achterhoeker terwijl 55 camera’s zijn woorden registreerden. „Vooral voor de jeugd. De jongeren hebben nu in Arsjavin hun rolmodel. Andrei kan goed omgaan met het feit dat hij momenteel in de schijnwerpers staat.”

Arsjavin mag dan pas op het EK voor het eerst op een groot landentoernooi schitteren, in Rusland heeft hij als voetbalmiljonair al jaren een sterrenstatus. De spelmaker is de belangrijkste speler in het Zenit St. Petersburg van de Nederlandse trainer Dick Advocaat. Aan de hand van Arsjavin veroverde Zenit de Russische landstitel, de nationale Super Cup en het UEFA-Cuptoernooi. Tijdens de kwalificatie voor het EK was Arsjavin een paar wedstrijden aanvoerder van de nationale ploeg.

Toen Rusland zich in november in Andorra verrassend kwalificeerde in een groep met Kroatië en Engeland vierden de internationals een groot feest. Alleen Arsjavin was aangeslagen. Hij had zich vlak voor tijd laten provoceren en kreeg rood. Een schorsing van twee EK-duels was het gevolg.

Hiddink heeft zoveel vertrouwen in zijn sterspeler, dat hij nooit overwogen heeft Arsjavin niet mee te nemen naar het EK. De Nederlandse coach noemt Arsjavin „de intelligentste speler” die hij ooit heeft gezien. Al heeft hij pas onder Advocaat en Hiddink ook in functie van het elftal leren spelen. Vroeger kon hij zich weleens verliezen in te veel solowerk.

Rusland maakte in de eerste twee groepswedstrijden zonder Arsjavin alles behalve een grootse indruk. Na een 4-1 nederlaag tegen Spanje volgde een moeizame 1-0 overwinning op Griekenland. Maar tegen Zweden, met Arsjavin in de basis, leek het dat Rusland een metamorfose had ondergaan. Onder zijn aanvoering volgden de vloeiende aanvallen elkaar op. Arsjavin maakte zelf in de tweede helft de beslissende goal: 2-0.

Een halve week later bleek dat die goede prestatie van Arsjavin niet op zich stond. Het Nederlands elftal van Marco van Basten had in de kwartfinale geen antwoord op de demarrages van de aanvaller. Hij dook links en rechts op. Zelden voelde Khalid Boulahrouz zich zo machteloos. En André Ooijer werd voorbijgelopen alsof hij er niet stond. Dit was de avond van Arsjavin.

Direct na de kwartfinale begonnen de speculaties over de toekomst van Arsjavin. Tijdens de winterstop wist Zenit St. Petersburg nog geïnteresseerde clubs als Newcastle United en Everton buiten de deur te houden. Clubs in die categorie lijken nu kansloos. Grootmachten als Arsenal en Barcelona zouden nu geïnteresseerd zijn in de beste speler van het EK. Hiddink liet zich maandag niet verleiden tot het geven van een advies. „Ik ga niet zeggen dat hij naar Spanje of Engeland moet. Het belangrijkste is dat Andrei Champions League speelt en dat kan hij ook bij zijn huidige club Zenit St. Petersburg.”

Het begint langzaam tot Arsjavin door te dringen dat zijn droom om voor Barcelona te spelen weleens werkelijkheid kan worden. Igor Kornejev, de Russische assistent-bondscoach, is tot dusver de enige Rus die ooit voor Barça heeft gespeeld. „Ja, ik heb kort met hem over Barcelona gesproken. Voor mij zou het ook een droom zijn als Arsjavin naar die club kan”, zei Kornejev maandag. „Hij heeft de wereld zijn kwaliteiten laten zien. Waar zie je nog een speler met zo’n actie in huis. Aan wie hij me het meest doet denken? Aan Michael Laudrup.” De Deense middenvelder was in het verleden de smaakmaker van FC Barcelona.