Marat Safin wil nog één keer op het gaspedaal trappen

Marat Safin zorgde gisteren op Wimbledon voor een sensatie door Novak Djokovic in de tweede ronde te verslaan. „Ik wil laten zien waartoe ik nog in staat ben”, zei de Rus.

Safin serveerde gisteren sterk tegen Djokovic. Hier slaat de Rus een opslag van 129 mijl per uur, bijna 200 kilometer. Foto AFP Russia's Marat Safin serves to his Serbian opponent Novak Djokovic during his 2008 Wimbledon championships tennis match at The All England Tennis Club in southwest London, on June 25, 2008. AFP PHOTO / Glyn Kirk AFP

Voor het geld hoeft hij het niet te doen; in zijn elf jaar lange profcarrière heeft Marat Safin ruim 13 miljoen dollar bij elkaar gespeeld. Voor de naamsbekendheid evenmin: er zijn weinig tennisliefhebbers die niet van de tweevoudig grandslamwinnaar hebben gehoord. „Ik houd gewoon van tennissen”, zei de Rus onlangs op de vraag waarom hij op 28-jarige leeftijd nog altijd als proftennisser actief is. „Ik geniet ervan om te vechten. En ik wil laten zien waartoe ik nog in staat ben.”

Gisteren demonstreerde de Moskoviet wat dat zoal inhoudt: de nummer drie van de wereld in straight sets uitschakelen op een grandslamtoernooi. In een memorabele wedstrijd in de tweede ronde van Wimbledon kreeg het publiek een glimp te zien van de tennisser die drie jaar geleden Lleyton Hewitt van de titel op de Australian Open afhield. En de flamboyante alleskunner die acht jaar geleden op imponerende wijze afrekende met Pete Sampras op de US Open – om de Amerikaan even later af te lossen als nummer één van de wereld.

In die blakende vorm van toen verkeert Safin niet; daarvoor ontbreekt de finesse. En het is ook fair te stellen dat Djokovic in tijden niet zo slecht speelde als gisteren op center court (de Serviër sloeg 28 onnodige fouten, waarvan tien dubbele). Maar dat neemt niet weg dat de Rus dát deed wat hij in zijn carrière geregeld naliet: het hoofd koel houden en de klus klaren. „Het is lang geleden dat ik zo goed heb gespeeld”, zei de tennisser die bekendstaat om zijn driftbuien op de baan. „Ik kan mij niet eens meer herinneren wanneer dat voor het laatst was.”

De laatste jaren gingen voor Safin gepaard met ups en downs. Een lange reeks blessures zorgde voor een vrije val op de wereldranglijst; in augustus 2006 belandde hij zelfs even buiten de top-100. Maar bij elke wedstrijd vroegen zijn tegenstanders zich af of die het begin van zijn comeback zou inluiden. „Marat staat bekend om zijn instabiele gemoed”, zei Djokovic gisteren na de 4-6, 6-7 en 2-6 nederlaag. „Maar tegelijkertijd weet je dat hij nog geweldig kan spelen. Hij wil graag op het gaspedaal trappen en ver komen in een groot toernooi.”

Zelf wilde de Serviër zijn nederlaag zo snel mogelijk vergeten. „Ik laat mijn rackets thuis en ga naar een plek hier ver vandaan”, zei de man die vorige week de finale van Queen’s verloor van zijn grote tegenstrever Rafael Nadal. „Mensen hebben hoge verwachtingen van mij. Maar ja, wat kan ik doen? Nederlagen maken deel uit van het leven van een topsporter. Zo lang je er wat van opsteekt, is er niet veel aan de hand.”

Veel commentatoren, onder wie John McEnroe, suggereerden dat Djokovic de afgelopen maanden te veel hooi op zijn vork heeft genomen. „Novak heeft wel erg toernooien gespeeld”, stelde de zevenvoudig grandslamwinnaar in de BBC-studio. „Misschien wordt het tijd dat hij eens goed naar zijn wedstrijdschema kijkt.”

De Serviër zelf sprak alleen van mentale moeheid. „Met mijn fysieke gesteldheid is niets mis. Natuurlijk is het tennisseizoen uitputtend. Maar dat verklaart niet waarom ik vandaag heb verloren. Marat was gewoon beter. Ik had een rotdag. Meer wil ik er niet van maken.”

Op de vraag of Safin volgens hem voor meer verrassingen kan zorgen in Londen, antwoordde Djokovic diplomatiek. „Elke wedstrijd is anders. Winst en verlies hangen af van de dag en tijd dat er gespeeld wordt. Maar als hij blijft tennissen zoals vandaag, zie ik niet in waarom hij niet ver kan komen in dit toernooi.”

In de volgende ronde treft Safin morgen de Italiaan Andreas Seppi, die in vijf sets won van de Fransman Florent Serra. De kans is groot dat die partij op een kleinere baan wordt gespeeld, maar dat deerde de nummer 75 van de wereld allerminst. „Ik heb de afgelopen jaren op de meest vreselijke plekken gespeeld. Banen zonder hawkeye (het elektronische registratiesysteem, red.). En banen met dommelende scheidsrechters. Dat soort dingen moet je allemaal meemaken, wil je excelleren op center court.”

Want dat is zijn doel, zei Safin vorig jaar bij de US Open: in de nadagen van zijn carrière nog één keer een grandslamtitel winnen.