Een blonde, verlegen wereldtopper in spe

Heeft de voetbalwereld zitten slapen, dat Arsjavin nu pas wordt ontdekt?

Ja, zegt Hiddink, die hem de intelligentste speler noemt met wie hij heeft gewerkt.

Andrej Arsjavin. Foto AP Russia's Andrei Arshavin keeps his eyes on the ball during a training session in Vienna,Tuesday, June 24, 2008. Russia reached the semi final stage of the Euro 2008 European Soccer Championships in Austria and Switzerland. (AP Photo/Sergey Ponomarev) Associated Press

Andrej Arsjavin speelde zo weergaloos goed tegen het Nederlands elftal, dat de voetbalwereld zich sindsdien afvraagt hoe het mogelijk is dat deze 27-jarige speler nog steeds in dienst is van Zenit St. Petersburg. De aanvaller is tot dusver dé revelatie van het EK in Zwitserland en Oostenrijk. Als de nummer tien vanavond in de halve finales tegen Spanje opnieuw weet te excelleren, dan lijkt zijn droom om zijn carrière voort te zetten in een grote buitenlandse competitie slechts een kwestie van tijd.

Guus Hiddink loopt twee dagen na de overwinning tegen zijn geboorteland goedgemutst over een trainingsveld in Bazel. De Russische internationals spelen een partijtje voetbaltennis. Tussen de 23 spelers valt Arsjavin nauwelijks op. Hij is klein, blond en oogt verlegen. Samen met zijn ploeggenoten beent hij zo snel mogelijk langs het leger aan journalisten op weg naar de spelersbus. Hiddink loopt naar de horde journalisten en beantwoordt iedere vraag. Hoe is het mogelijk dat de internationale scouts Arsjavin over het hoofd hebben gezien, hebben ze zitten slapen? „Ja, dat zou je wel kunnen zeggen”, zegt Hiddink lachend.

Arsjavin mag dan pas op het EK voor het eerst op een groot landentoernooi schitteren, maar in Rusland heeft hij als voetbalmiljonair al jaren een sterrenstatus. De spelmaker is de belangrijkste speler in het Zenit St. Petersburg van de Nederlandse trainer Dick Advocaat. Aan de hand van Arsjavin veroverde Zenit de Russische landstitel, de nationale Super Cup en het UEFA-Cuptoernooi. Tijdens de kwalificatie voor het EK was Arsjavin een paar wedstrijden aanvoerder van de nationale ploeg. Als Rusland zich verrassend kwalificeert in een groep met Kroatië en Engeland vieren de internationals een groots feest in Andorra. Alleen Arsjavin is aangeslagen. Hij heeft zich vlak voor tijd laten provoceren en krijgt rood. Een schorsing van twee EK-duels is het gevolg.

Hiddink heeft zoveel vertrouwen in zijn sterspeler dat hij nooit overwogen heeft Arsjavin niet mee te nemen naar het EK. De Nederlandse coach noemt Arsjavin „de intelligentste speler” die hij ooit heeft gezien. Al heeft hij pas onder Advocaat en Hiddink ook in functie van het elftal leren spelen. Vroeger kon hij zich weleens verliezen in te veel solowerk.

Rusland maakte in de eerste twee groepswedstrijden zonder Arsjavin alles behalve een grootse indruk. Na een 4-1 nederlaag Spanje volgde een moeizame 1-0 overwinning tegen Griekenland. Als Arsjavin tegen Zweden in de basis staat, lijkt het alsof Rusland een metamorfose heeft ondergaan. Onder zijn aanvoering volgt de ene na de andere vloeiende aanval. Arsjavin maakte zelf in de tweede helft de beslissende 2-0.

Een halve week later blijkt dat de prestatie van Arsjavin niet op zich te staan. Het Nederlands elftal van Marco van Basten heeft in de kwartfinale geen antwoord op de demarrages van de aanvaller. Hij duikt links en rechts op. Khalid Boulahrouz heeft zich zelden zo machteloos gevoeld. André Ooijer wordt voorbijgelopen alsof hij er niet eens staat. Dit is de avond van Arsjavin. Tien minuten na rust zette hij de aanval op waaruit de lang verwachte openingstreffer van Rusland komt. Via Sergei Semak komt de bal bij Roman Pavloetsjenko die de bal achter Edwin van der Sar schiet. Arsjavin valt zijn ploeggenoot in de armen. In de straten van Moskou vieren honderdduizenden mensen feest. De gelijkmaker van Ruud van Nistelrooy is een domper voor de Russen, maar ze zijn allerminst mentaal geknakt.

In de twee verlengingen zet Rusland zelfs nog even extra aan. Opnieuw is Arsjavin niet te stuiten. Zelden is de verdediging van Nederland zo te kijk gezet als door deze voetballer uit Sint Petersburg. Oranje hoopt alleen nog maar op strafschoppen. Maar Arsjavin wil meer en krijgt meer. In de 112e minuut snelt hij weer langs de Nederlandse verdedigers en schuift de bal in de voeten van invaller Dmitri Torbinski. Rusland staat op 2-1. Oranje is gebroken. Als Arsjavin vier minuten later zelf de 3-1 maakt is zijn one man show compleet.

Direct na de kwartfinale beginnen de speculaties over de toekomst van Arsjavin. Tijdens de winterstop weet Zenit St. Petersburg nog geïnteresseerde clubs als Newcastle United en Everton buiten de deur te houden. Clubs in die categorie lijken nu kansloos. Grootmachten als Arsenal en Barcelona zouden nu geïnteresseerd zijn in de beste speler van het EK.

Arsjavin droomt zelf van het Spaanse Barcelona. Het begint langzaam bij hem door te dringen dat zijn droom weleens werkelijkheid kan worden. Igor Kornejev, de Russische assistent-bondscoach, is tot dusver de enige Rus die ooit voor Barça heeft gespeeld. „Ja, ik heb kort met hem over Barcelona gesproken. Voor mij zou het ook een droom zijn als Arsjavin naar die club kan”, stelt Kornejev. „Hij heeft de wereld zijn kwaliteiten laten zien. Waar zie je nog een speler met zo’n actie in huis. Aan wie hij me het meest doet denken? Aan Michael Laudrup.” De Deense middenvelder was in het verleden niet toevallig de smaakmaker van FC Barcelona.

    • Koen Greven