Ingenieus, lichtvoetig en ‘preppy’

Vampire Weekend doet het goed in de alternatieve kring én bij het grote publiek.

Volgende week dinsdag staan deze oud-studenten van Columbia in Tivoli, Utrecht.

Ezra Koenig is te laat. De zanger van de New Yorkse band Vampire Weekend komt binnen en verontschuldigt zich: „Ik had een fiets gehuurd, en ging rondrijden om de stad te bekijken. Maar tussen de grachten ben ik verdwaald.” Hij kijkt geërgerd. „Lastig hoor, straten zonder nummers.” Koenig (24) gaat zitten naast bassist Chris Baio (23). Samen zijn ze de helft van Vampire Weekend, de groep die afgelopen maanden doorbrak met hun titelloze debuut-cd, en singles als A-Punk en Cape Cod Kwassa Kwassa.

Zowel de alternatieve kring als het grote Amerikaanse publiek is enthousiast; de groep speelt op het hippe Engelse Glastonbury-festival, én bij Amerikaanse tv-shows als Saturday Night Live. Hun muziek heeft een prettige combinatie van ingenieus en lichtvoetig. Veel is er geschreven over de Afrikaanse invloeden op vooral het gitaarspel van Ezra Koenig. In nummers als Cape Cod Kwassa Kwassa en Oxford Comma horen we zijn vingervlugge riedeltjes die als dansende glimwormen de muziek doen oplichten. Er zijn meer onverwachte accenten: het elegante klavecimbel in M79 bijvoorbeeld, en de walsende strijkers in Mansard Roof.

Ezra Koenig zingt op licht nerveuze toon, maar praat beslist. „Het Afrikaanse element in onze muziek wordt door de buitenwereld nogal overdreven. In de band hebben we allemaal een brede smaak. Hij houdt bijvoorbeeld van hardcore”, hij wijst naast zich op Baio. „Met mijn vorige band maakte ik hiphop, en ik heb saxofoon gespeeld met improviserende jazzmuzikanten. We wisselen onderling ook van instrument. Onze drummer was eigenlijk bassist. Hij had nooit gedrumd. Het was lastig om op de universiteit van Columbia een drummer te vinden; een drumstel neem je niet makkelijk mee.”

Koenig en de andere bandleden kennen elkaar van Columbia, een hoog aangeschreven universiteit in New York. Baio studeerde Russisch, Koenig deed Engels, keyboardspeler Rostam Batmanglij en drummer Chris Tomson studeerden allebei Economie en Muziek. Baio: „We hebben onze cd grotendeels in mijn moeders kelder opgenomen, maar dankzij Columbia hadden we een klavecimbel tot onze beschikking. Daar is een muziekruimte waar Rostam de sleutel van had, omdat hij muziek studeerde. We brachten onze microfoons en laptops mee, en hij bespeelde het klavecimbel.”

Die universitaire achtergrond is een inspiratie voor zowel hun uiterlijk als de teksten. Koenig zingt in een aantal nummers over het studentenleven op de campus, en hun kledingstijl is ‘preppy’, ofwel Amerikaans-studentikoos met loafers, roze gestreken overhemden en V-halstruien. Dat de muzikanten hiermee niet voldoen aan de ruige ‘straat’-stijl die de meeste muzikanten hoog houden, kan ze niet schelen. Integendeel, de clip bij de nieuwe single Oxford Comma – Koenig in pak met lichtblauw overhemd, en Baio in wit vestje – onderstreept juist hun licht nuffige imago.

Anders dan de keurige kleding doet vermoeden, kennen de vier muzikanten wel degelijk het leven ‘on the road’. „We hebben al vier keer een rondje door Amerika getoerd”, zegt Baio. „Wij vieren, met onze instrumenten in een auto geperst, en onze bagage op het dak. Laatst ging voor het eerst iemand mee om ons te rijden, dat was luxe!”

Naast alle positieve reacties op de band, krijgen de muzikanten ook kritiek: ze zouden te ‘upper class’ zijn. Ergernis wekt vooral het liedje Cape Cod Kwassa Kwassa, waarin verwijzingen voorkomen naar het dure Franse modemerk Louis Vuitton, en naar Cape Cod, het vakantieoord van welgestelde Oostkust-Amerikanen. „Dat nummer is bepaald geen ode aan de elite. Het is een beschrijving van een bepaalde manier van leven.”

Baio: „Ik begrijp niet waarom mensen nog steeds volgens deze klassentegenstellingen denken, dat is een achterhaalde sixtiesgedachte, volgens mij.” Koenig: „Op internet wordt van alles over ons beweerd, alsof we directe afstammelingen zouden zijn van de Britse pioniers, die op de Mayflower naar Amerika voeren. Ze hoeven alleen maar naar onze achternamen te kijken, om te zien dat het anders is gegaan.”

Vampire Weekend speelt volgende week dinsdag 1 juli in Tivoli, Utrecht. Er zijn nog kaarten, ga naar www.tivoli.nl voor meer informatie.