Kost een berg, wast een beetje

Met de nodige omzichtigheid kondigde eurocommissaris Neelie Kroes (Mededinging) vrijdag een nieuwe etappe aan in haar missie tegen kartelvorming binnen de Europese Unie.

Haar persdienst bevestigde dat functionarissen van Neelie’s dienst vorige week invallen hadden gedaan bij verschillende wasmiddelenfabrikanten. Namen noch rugnummers werden vermeld, wel de mogelijke verdenking: schending van artikel 81 van het EU Verdrag, het kartelverbod. Mogelijk hebben de bezochte bedrijven zich schuldig gemaakt aan prijsafspraken.

Dat de dienst van Kroes nog niet al te stellig is, heeft te maken met juridische zorgvuldigheid. De invallen zijn nog maar een eerste stap in het onderzoek. Ze zeggen nog niet in hoeverre ze ook daadwerkelijk schuldig zijn.

Wie aan grote wasmiddelenfabrikanten denkt, komt al snel op het bekende rijtje: Unilever, Sara Lee en Procter & Gamble, producenten van de grote merken als Omo en Dreft waarmee miljoenen Europeanen hun kleren en hun borden wassen. Dezelfde vrijdag bevestigde een aantal van deze concerns desgevraagd bezoek te hebben gehad van door Kroes ingeschakelde functionarissen van de Nederlandse Mededingingsautoriteit. In Nederland ging dat om Unilever en Sara Lee. Het Amerikaanse Sara Lee heeft in Nederland vooral fabrieken van koffie, thee en tandpasta staan, maar mogelijk zochten de NMa-ambtenaren ook marktformatie over hun wasmiddel Biotex. Unilever kreeg behalve in Nederland ook in Spanje, België en Oostenrijk bezoek van de troepen van Kroes.

Voor deze twee concerns en ook het Duitse Henkel (producent van Witte Reus) mag de inval door de antikartelpolitie niet helemaal een verrassing zijn. In februari heeft de Duitse mededingingsautoriteit hun al een boete opgelegd van zo’n 37 miljoen euro voor verboden prijsafspraken.

Van de Amerikaanse gigant Procter & Gamble is nog geen commentaar vernomen. Dat maakt hen dúbbel verdacht. Want de methode-Kroes is in de markt bekend. Zij moedigt karteldeelnemers aan als klokkenluider op te treden. Wie zijn concurrenten aangeeft, gaat vrijuit. Zo was de Belgische brouwer InBev de verklikker van het Nederlandse bierkartel, dat vorig jaar door Kroes voor honderden miljoenen werd aangeslagen. InBev werd voor zijn verraad gevrijwaard van een boete.

Om mogelijke aantijgingen van gekunstelde prijsopdrijving bij voorbaat te keren, heeft Procter & Gamble de stap gezet die voor het publiek het beste zichtbaar is. Het concern heeft zijn wasmiddel Ariel deze week bij Albert Heijn in de aanbieding gezet.

Philip de Witt Wijnen

Rectificatie / Gerectificeerd

Correcties en aanvullingen

Artikel 81

In de rubriek Lux Kost een berg, wast een beetje (24 juni, pagina 13) staat dat het Europese kartelverbod is opgenomen in artikel 81 van het EU Verdrag . Dat moet zijn artikel 81 van het EG Verdrag (het Verdrag tot oprichting van de Europese Gemeenschap).