Facebook groeit, maar verdient weinig

Als bedrijven op mensen kunnen lijken, ziet Facebook eruit als de onbeholpen tiener aan het eind van een groeispurt. Vorige maand streefde de onderneming concurrent MySpace voorbij in termen van unieke bezoekers vanuit de hele wereld. Maar Facebook verdient nog steeds veel minder geld dan het netwerk van News Corp. Waarom? Facebook volgt het You Tube-model voor groei.

Toen Google in oktober 2006 YouTube kocht voor 1,6 miljard dollar (1 miljard euro), had de videosite 34 miljoen maandelijkse gebruikers. YouTube was aan het eind gekomen van een groeispurt die dat cijfer in negen maanden had zien vertienvoudigen. De site heeft nu zo’n 59 miljoen gebruikers en beheerst 73 procent van de Amerikaanse markt voor onlinevideo, aldus onderzoeksbureau Hitwise.

Het vermogen van YouTube om omzet te genereren is bepaald minder indrukwekkend – in 2008 naar schatting slechts 200 miljoen dollar. Maar onlinevideo is nog een nieuw medium en YouTube is feitelijk heer en meester op dit terrein. Als Google het te gelde maken van onlinevideo onder de knie weet te krijgen, kan de samenwerking met YouTube geniaal blijken. En als dat niet lukt, hebben de oprichters van en vroege beleggers in YouTube het nog steeds goed gedaan.

Dezelfde logica is van toepassing op Facebook. De site had in mei 123 miljoen unieke bezoekers, zo’n 8 miljoen meer dan MySpace en een stijging van 162 procent ten opzichte van een jaar geleden, aldus onderzoeksbureau Comscore. Dat is grotendeels het gevolg van de grote internationale groei, dankzij gebruikers die de site gratis hebben vertaald. De Chinese en Russische sites zijn net open en Facebook is nu verkrijgbaar in 18 verschillende talen.

Maar net als bij YouTube spoort de omzet van Facebook niet met deze groei. Terwijl MySpace dit jaar naar verwachting 755 miljoen dollar zal omzetten, komt Facebook niet verder dan ongeveer eenderde daarvan, aldus onderzoeksbureau Emarketer. En een strategie die is gebaseerd op het adagium ‘eerst groeien en dan pas winst maken’ brengt aanzienlijke risico’s met zich mee.

Het rijke Google kan het zich veroorloven zulke risico’s te lopen met YouTube, omdat het concern feitelijk niets anders heeft gedaan dan een optie nemen op de toekomst van internetvideo. En News Corp verdient nu al veel meer dan het destijds heeft uitgegeven aan MySpace. Facebook probeert nog steeds de waardering van 15 miljard dollar te rechtvaardigen die voortvloeide uit de jongste financieringsronde voor het bedrijf. Maar als het zijn groei niet in dollars weet te vertalen, zal dat nooit lukken.

Jeff Segal

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com