Bod InBev kan stranden op Joe Sixpack

Zal Joe Sixpack de pogingen van InBev dwarsbomen om de King of Beers in te lijven?

In sommige contreien neemt de spanning toe over het vijandige bod van 47 miljard dollar (30 miljard euro) dat de Belgisch-Braziliaanse brouwer heeft uitgebracht op het Amerikaanse Anheuser-Busch. Als de protectionistische sentimenten niet in bedwang worden gehouden, is het denkbaar dat ze de hoop van InBev zullen frustreren en de geloofwaardigheid van de Amerikaanse toewijding aan de vrije markt zullen ondermijnen.

Op dit moment lijkt de oppositie tegen de transactie zich voornamelijk te concentreren in de thuishaven van de Budweiser-brouwer, de stad St. Louis in Missouri. De gouverneur van de staat noemde de transactie „zeer verontrustend” en een van de senatoren van de staat zei dat ze „vierkant tegen de verkoop” is. Hun gezichtspunten zijn niet verrassend.

Anheuser-Busch is een grote werkgever en een bron van lokale trots. Ondanks de belofte van InBev om het hoofdkantoor van Anheuser-Busch te handhaven, verwacht het concern 1,4 miljard dollar op de kosten te kunnen besparen, wat gevolgen kan hebben voor sommige arbeidsplaatsen.

Maar InBev lijkt zich schrap te zetten voor meer dan alleen een lokaal gevecht. De brouwer zou een heel scala aan invloedrijke lobbyisten hebben ingehuurd, waaronder de Breaux Lott Leadership Group, die wordt geleid door de voormalige meerderheidsleider in de Amerikaanse Senaat, Trent Lott, en de vroegere Democratische senator John Breaux.

Het is moeilijk te begrijpen waarom InBev zulke stoottroepen nodig denkt te hebben als het concern verwacht dat het politieke tumult zich zal beperken tot Missouri. Maar de zorg voor InBev – en wellicht ook voor de aandeelhouders van Anheuser-Busch – is dat de familie Busch, die de Amerikaanse brouwer controleert, de politieke weerstand zal aanwakkeren als onderdeel van haar verdedigingsstrategie. Anheuser-Busch beschikt over eigen lobbyfirma’s, zoals Timmons and Co en Van Scoyoc.

Het merk legt misschien weinig gewicht in de schaal voor de nationale veiligheid, maar Budweiser betekent veel voor de gemiddelde Amerikaanse consument. Een campagne om het bier Amerikaans te houden kan aanslaan bij Joe Sixpack. En ieder vermoeden dat een Budweiser in handen van InBev zou kunnen stuiten op een boycot van zijn belangrijkste consumenten, zou de financiers van de transactie zorgen moeten baren.

Een verdediging die is gebaseerd op xenofobie en niet op aandeelhouderswaarde zou uiteraard een krakkemikkige zijn. Maar nu het bod van InBev van 65 dollar per aandeel duidelijk zo veel beter is dan alles wat het management van Anheuser-Busch tot nu toe heeft voorgesteld, kunnen protectionistische oprispingen niettemin een rol gaan spelen. Politici die pal willen staan voor de verdediging van het Amerikaanse geloof in de vrije markt zouden zich daartegen moeten verzetten.

Rob Cox

    • Rob Cox