Morren over bod van Staples

Aandeelhouders morden gisteren over de overname van Corporate Express. „Een belrondje met grote aandeelhouders is niet genoeg.”

Nog even wat souvenirs meenemen, zegt een man in een wollen trui. Het is graaien en grabbelen na afloop van de aandeelhoudersvergadering van Corporate Express. Stapels kladblokken, pennen en markeerstiften liggen op tafels in de gang van het Amsterdamse Okura-hotel. De vaak oudere aandeelhouders stoppen plastic tassen – ook van Corporate Express – helemaal vol. Waarschijnlijk voor de laatste keer.

Want als het aan het bestuur van de Nederlandse kantoorartikelenhandelaar Corporate Express ligt, neemt de Amerikaanse rivaal Staples het bedrijf over. Om het overnamebod van de Amerikanen te bespreken, was gisteren een buitengewone algemene aandeelhoudersvergadering belegd.

Een prachtig bod, hield het bestuur van Corporate Express de aandeelhouders keer op keer voor. Volgens president-commissaris Frank Meysman heeft het bedrijf zich „uiterst realistisch” opgesteld de afgelopen maanden. En zo waren de bestuurders en de commissarissen tot de conclusie gekomen dat overname door Staples het beste is voor iedereen. Weest u alstublieft ook realistisch, was de boodschap.

Het ging sommige aanwezige aandeelhouders iets te snel. Want moest er niet ook gepraat worden over de fusie met de Franse branchegenoot Lyreco? Nee, zei Meysman, die fusie bestaat niet meer, dus hoeven we er ook niet meer over te stemmen. Waarom staat die dan nog wel op de agenda, wilde een aandeelhouder weten. Wettelijk was het niet meer mogelijk de agenda te wijzigen of de bijeenkomst af te blazen, was het antwoord van Meysman. „En u had op onze website kunnen lezen dat de fusie met Lyreco van de baan was.” Websites, reageerde de man verbaasd. „Die volg ik niet.”

De achterhaalde agenda van de aandeelhoudersvergadering laat de snelle ontwikkelingen van de afgelopen maanden rond Corporate Express zien. Op 19 februari deed het Amerikaanse Staples het eerste bod. Met 7,25 euro per aandeel had het bedrijf 2,5 miljard euro over voor Corporate Express. Onderwaardering, zei het bestuur van Corporate Express meteen en wees het bod van de hand. Het tweede bod kwam op 19 mei. Toen wilden de Amerikanen 8,00 euro per aandeel betalen. Weer werd het bod afgewezen, met hetzelfde argument.

Twee dagen later kwam Corporate Express met een tegenzet. Het maakte een fusie met het Franse Lyreco bekend. Voor 1,73 miljard zou Lyreco in handen komen van Corporate Express. Hij was ongelofelijk opgetogen met de fusie, zei Corporate Express-topman Peter Ventress in een toelichting. En dat de fusie bedoeld was om uit handen van de Amerikanen te blijven, daar was geen sprake van.

Twee weken later verhoogde Staples zijn bod. Per aandeel hadden de Amerikanen nu 9,15 euro over voor het Nederlandse bedrijf. En toen maakte Corporate Express bekend dat het met Staples zou gaan praten. Ruim een week later waren ze eruit. Corporate Express stemde in met een overname door Staples, voor 9,25 euro per aandeel. Daarmee betaalt Staples 3,1 miljard euro.

Een fantastische deal, reageerde topman Peter Ventress. Een onderdeel van de overeenkomst was dat de fusie met Lyreco van de baan was. Een breuk die Corporate Express een boete van 30 miljoen euro aan Lyreco kostte.

Commissaris Meysman en topman Ventress bleven gisteren benadrukken dat het een goede deal is met een „eerlijke” prijs. Veel kleine aandeelhouders dachten daar heel anders over. Hoezo is 9,25 euro een mooie prijs? Zij hadden hun aandelen gekocht in de periode dat die ruim boven de 10 euro noteerden. Zoals meneer De Boer, „houder van 7.000 stukjes”. Die had hij voor 12,85 euro per aandeel gekocht. „En nu krijg ik die 9,25 euro door het keeltje gedrukt.”

Voor hem had president-commissaris Meysman een tip. Verder beleggen in Staples, dat na de overname van Corporate Express de grootste handelaar in kantoorartikelen ter wereld wordt. De twee bedrijven hadden vorig jaar gezamenlijk 18 miljard euro aan omzet in 28 landen, met ruim 94.000 medewerkers.

Toch wilde de Vereniging van Effectenbezitters (VEB) graag weten waarom Corporate Express de aandeelhouders niet heeft laten kiezen. Want met de mooie vooruitzichten die Ventress gaf bij de fusie met Lyreco, hadden de aandeelhouders over een paar jaar wellicht veel meer kunnen krijgen voor hun stukken.

Er was geen keuze, zei Meysman. Want een aantal grote aandeelhouders zoals de hedgefondsen Centaurus, York Capital en Halcyon had al laten weten tegen de fusie met Lyreco te zijn. Meysman: „Dan moet je realistisch zijn.” Een opmerkelijke opvatting van goed bestuur, zei VEB-directeur Jan Maarten Slagter. „Een belrondje met grote aandeelhouders is geen aandeelhoudersvergadering.” Realisme, herhaalde Meysman.

Tot 27 juni kunnen aandeelhouders hun stukken aan Staples aanbieden. Daarna zal er opnieuw een aandeelhoudersvergadering georganiseerd worden, met Staples als grootste aandeelhouder. Daarna verdwijnt het bedrijf dat in 1866 als papiergroothandel Bührmann werd opgericht door George Hendrik Bührmann en zijn vader.