De Rode Duivels spelen mee op veld 2

Dat ze er niet bij zijn op het EK voetbal moet steken. Maar op het internationale zakelijke speelveld doen de Belgen volop mee. En dat is nu juist weer het terrein waarop Nederland punten verliest.

Waar Nederland al twee jaar bang is voor de ‘uitverkoop’ van zijn grote bedrijven, baart België opzien door een prominente rol te spelen bij grote internationale overnames. Vorig jaar was het Fortis, dat voor 24 miljard euro een deel van ABN Amro overnam. De bankverzekeraar heet dan wel Belgisch-Nederlands te zijn, in de praktijk hebben de Belgen het heft bij onze bank in handen genomen.

Vorige week werd de recordovername van Fortis overtroffen: de Leuvense brouwer Inbev bracht een bod ter waarde van bijna 30 miljard euro uit op het Amerikaanse Anheuser-Busch. Als deze slag slaagt, zal het 642 jaar oude brouwerijtje De Horen zijn uitgegroeid tot de grootste bierproducent ter wereld. Met 350 miljoen hectoliter.

Ja ja, de Belgen tellen weer mee.

Nog maar een decennium of twee geleden waren het juist de zuiderburen die zich grote zorgen maakten over het verdwijnen van grote bedrijven. ’s Lands grootste conglomeraat, de Generale Maatschappij (met stichtingsjaar 1822 nog ouder dan België zelf), werd in 1988 verkocht aan de Franse energiereus Suez. Die stootte de meeste activiteiten af om de energietak te behouden. In 1987 lijfde ING de Brusselse bank BBL in en een jaar later kocht de Franse verzekeringsmaatschappij Axa branchegenoot Royal Belge.

Het Belgische bedrijfsleven verloor in die jaren ontegenzeggelijk terrein. De Vlamingen bedachten er een woord voor: filialisering. Inmiddels is ruim driekwart van de honderd grootste Belgische bedrijven in buitenlandse handen.

Hoopgevend is het bestaan van enkele bedrijven die zich desondanks wereldwijd staande weten te houden in hun sector: de pillendraaiers Solvay en UCB en metaalverwerker Umicor – al worden ze in eigen land denigrerend ‘mininationals’ genoemd.

Dan lijkt het goed als de échte grootheden zich roeren. Maar van Inbev is lastig vol te houden dat het Belgisch is. Vier jaar geleden heette het dat het Belgische Interbrew de Braziliaanse concurrent Ambev, producent van Brahma bier, overnam.

In werkelijkheid hebben de Brazilianen de macht geleidelijk overgenomen. Bijna de helft van de omzet komt uit Zuid-Amerika, slechts 13 procent uit West-Europa. Het hoofdkantoor staat nog in Leuven, maar wordt op het hoogste niveau vooral bevolkt door buitenlanders. In de dertienkoppige raad van bestuur zitten acht Brazilianen en drie Belgen.

Philip de Witt Wijnen