Woods doet weer eens iets wonderbaarlijks

Tiger Woods en Rocco Mediate treden vanavond aan voor een play-off van het US Open. Het fenomeen Woods toonde vannacht weer zijn wonderbaarlijke veerkracht.

Tiger Woods verricht geen wonderen. Hij is een mens als ieder ander, met een hoofd, met zintuigen, met ledematen, met spieren en gewrichten. Wat hem uitzonderlijk maakt is zijn gedrevenheid, om uit zijn talent het uiterste te halen. Vooral als niemand het nog verwacht. Dan is Tiger geniaal.

Het liep tegen drieën afgelopen nacht Nederlandse tijd toen Woods zich opmaakte voor de laatste hole van de US Open op de Torrey Pines Golfcourse bij San Diego. De Amerikaan Rocco Mediate leidde met één slag voorsprong op Woods en de Engelsman Lee Westwood. Al de hele dag was Woods trekkebenend over de baan de gelopen. Soms na een afslag met een driver, om grote afstanden te overbruggen, schreeuwde hij het uit van de pijn en greep hij naar zijn knie, waaraan hij zeven weken geleden voor de derde maal was geopereerd. Vaak gebruikte hij zijn golfstok als wandelstok om het pijnlijke gewricht te ontzien.

Zijn laatste afslag mislukte volkomen. De bal landde in een fairwaybunker. En ook de slag uit de bunker ging mis, de bal landde in de rough. Woods gooide zijn stok woedend in het zand. Toch slaagde hij er nog in de bal snel op de green te krijgen. Net als Westwood, met wie hij in de laatste flight speelde. En terwijl Mediate al klaar was en van zijn voorsprong van één slag genoot, nam Woods de tijd voor een ultieme poging nog gelijk te komen met de verrassende leider.

Westwood miste vanaf vijf meter de putt. Maar dat bracht Woods niet uit zijn concentratie, hij schakelde de pijn in zijn knie uit. Hij keek nog eens rond, ging door zijn knieën om te checken hoe de green liep, keek weer rond, en legde toen aan. Zo stil als tijdens de lange reis van de bal naar de hole kan het nooit geweest zijn op een golftoernooi. Van vijf meter rolde de bal in het ronde gat. Birdie! Woods vergat weer zijn pijnlijke knie, sprong op en begon een vreugdedansje, als een mens.

Een wonder? Op de website van de First Church of Tiger Woods (www.tigerwoodsisgod.com) was men er al van uitgegaan dat Tigers wonderen de wereld uit waren. Totdat dit gebeurde. Oh my God!!! This is just CRAZY!!! Rocco Mediate wist het. De 45-jarige man uit Naples (Florida), die aan de World Series poker heeft meegedaan. „Ongelooflijk. Maar ik wist dat hij ’m ging maken. Hij is Tiger Woods.”

Vanavond om 6 uur beginnen Mediate en Woods aan de play-off van achttien holes. De vraag is of Mediate, die eindelijk verlost is van een chronische rugblessure, net zo vrolijk en ontspannen over de baan gaat als de afgelopen dagen. Mogelijk is hij toch geïntimideerd door de fenomenale veerkracht van Woods, die op weg lijkt naar zijn veertiende overwinning in een major. Maar de volgende vraag is of Woods’ knie het nog eens achttien holes volhoudt.

Zaterdag begon Woods de eerste verschijnselen van pijn te tonen. Zijn Nieuw-Zeelandse caddie Steve Williams hielp hem weleens een handje als hij uit de bunker moest stappen. Zijn gezicht betrok, zeker als hij met een driver een verre, krachtige slag moest maken. Maar hij hield het vol, en rondde de derde ronde af met een birdie op de zeventiende hole en een eagle op de achttiende. Zo ging hij als leider de laatste ronde is. En als Woods als leider aan de laatste dag begint, wint hij altijd.

Dit keer niet. Op de eerste hole sloeg hij een double bogey en op de tweede een bogey. Daardoor konden Westwood en Mediate weer langszij komen, en zelfs Woods passeren op het leaderboard. De favoriet herstelde zich langzaam, scoorde de ene par na de andere. Maar op een andere manier dreigde er voor hem een voortijdig einde aan het toernooi te komen. De pijn werd ondraaglijk. En terwijl Mediate grapjes makend (over ontspanning gesproken) over de baan ging en Westwood een paar holes de controle verloor, leek Woods aan het einde van zijn fysieke krachten.

Maar zo leer je Woods kennen. Caddie Williams bleef kalm en moet de speler hebben gezegd dat er niets aan de hand was. Deze sportman weet niet van opgeven. Sterker nog: deze sportman kán niet opgeven. Wanneer de slijtageslag het hevigst is, stijgt juist hij naar grote hoogten. Volgers van het fascinerende golfspel komen al jaren superlatieven tekort om zijn talent te beschrijven. Wat nu? Even if he is just human (is that really possible after this weekend?) we are so lucky to be in his era, aldus The Church of Tiger Woods.

Mediate, nummer 157 van de wereldranglijst die zich nota bene door een play-off kwalificeerde voor de US open, is de verbazing nog niet voorbij. „Ik moet me voorbereiden op een koninklijke veldslag. Hoeveel kansen krijg je in je leven om op de US Open te spelen tegen de beste golfer van deze planeet?”