Topman Lehman moet meer laten zien

Dick Fuld moet laten zien dat hij de baas is. De topman van Lehman Brothers heeft zich de laatste tijd verrassend op de vlakte gehouden toen zijn firma onder vuur lag – de beurskoers is dit jaar met meer dan 60 procent gedaald. Nu heeft hij eindelijk ingegrepen, door tweede man Joe Gregory en financieel directeur Erin Callan te dwingen de schuld op zich te nemen voor de problemen van de firma. Maar hij zal uit de schaduw moeten treden en zijn leiderschap moeten bevestigen als hij de zorgen over zijn eigen toekomst terzijde wil schuiven.

Hij is waarschijnlijk een van de weinigen die dat voor elkaar kan krijgen. Fuld is nu de langstzittende bestuurder op Wall Street. Hij staat al aan het hoofd van Lehman sinds de afsplitsing van American Express in 1994. Dat geeft hem veel ervaring in het omgaan met de veranderende omstandigheden in de bedrijfstak en bij Lehman zelf. Hij heeft geruchten getrotseerd dat de zakenbank te klein zou zijn om zelfstandig te overleven, loodste de bank behendig door de grote liquiditeitscrisis van 1998 en breidde de activiteiten uit tot buiten de obligatiehandel. Of het nu wordt afgemeten aan de stijging van de boekwaarde of van de beurskoers, hij heeft in die veertien jaar meer waarde voor de aandeelhouders geschapen dan zijn opeenvolgende collega’s bij zowel Merrill Lynch als Morgan Stanley.

Maar Fuld was nergens te bekennen toen Lehman vorige week zijn eerste kwartaalverlies als beursgenoteerd bedrijf bekendmaakte. Ook had hij weinig te zeggen over de 10 miljard dollar aan kapitaal die de firma de laatste paar maanden heeft binnengehaald. Daardoor zijn de belangen van de bestaande aandeelhouders ernstig verwaterd. Het aantal uitstaande aandelen zal met meer dan 50 procent toenemen, afhankelijk van de vraag hoe de recentelijk uitgegeven preferente aandelen zullen worden geconverteerd.

In plaats daarvan liet hij Callan het gezicht van de firma naar buiten toe zijn – een zakenbankier die nog maar een paar maanden in functie was als financieel directeur, toen de ondergang van Bear Stearns tot paniek over Lehman leidde. Dat was een vergissing die een doorgewinterde functionaris als Fuld nooit had mogen maken.

Het aan de kant zetten van Callan en Gregory zal weinig effect sorteren, tenzij Fuld zich geroepen voelt om een veel actievere rol te gaan spelen. Hij moet om te beginnen meer op de voorgrond treden, anders heeft het geen zin dat hij aanblijft.

Antony Currie

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com