Ook na acht zeges is Le Mans uitdaging voor Audi

Het zag er lange tijd goed uit voor Peugeot tijdens de 24 Uur van Le Mans. Maar toen het ging regenen nam een van de teams van Audi toch weer een beslissende voorsprong.

De Italiaan Ronaldo Capello, teamgenoot van achtvoudig winnaar Tom Kristensen, aan de leiding in zijn Audi voor Peugeot-rijder Jacques Villeneuve. Foto AFP Italian Ronaldo Capello (R) drives his Audi R10 TDI n°2 followed by Canadian Jacques Villeneuve (L) driving his Peugeot 908 HDi-FAP n°7 during the Le Mans 24 Hours 76th edition race on June 15, 2008 in Le Mans, western France. The Audi R10 TDI n°2 from the team Italian Rinaldo Capello, Scottish Allan McNish and Danish Tom Kristensen leads the race in the morning followed by Peugeot 908 HDi-FAP n°7 driven by Spanish Marc Gene, French Nicolas Minassian and Canadian Jacques Villeneuve and Peugeot 908 HDi-FAP n°9 driven by French Franck Montagny, Brazilian Ricardo Zonta and Austrian Christian Klein. AFP PHOTO JEAN FRANCOIS MONIER AFP

De strijd om de hoogste sportieve eer tussen twee automobielgrootmachten werd op het Circuit de la Sarthe in de 76ste vierentwintiguursrace van Le Mans beslist in het voordeel van Audi. Het Duitse merk won de klassieker voor de achtste maal, voor de derde achtereenvolgende keer met de R10 TDI, voorzien van een dieselmotor.

Favoriet Peugeot, veruit de snelste in de kwalificatie, werd voor eigen publiek verslagen in een boeiende wedstrijd, maar legde beslag op de tweede en derde plaatsen. De 41-jarige Deen Tom Kristensen won de race van de lange adem nu al voor de achtste keer. Hij werd bijgestaan door de Schot AllanMcNish (nu twee keer gewonnen) en de Italiaan Rinaldo Capello (drievoudig winnaar).

Peugeot volgde vorig jaar het voorbeeld van Audi en zette de 908 HDi FAP diesel sportwagen in. Waar Audi vasthield aan een traditioneel open model, kozen de Fransen voor dichte uitvoering. Voor beide opties is wat te zeggen. De gesloten auto is aerodynamisch gunstiger voor hogere snelheden. Maar in de cockpit kan het zeer warm worden. Het vlot in- en uitstappen van de rijders, waarbij het goed vastdoen van de gordels essentieel is, verloopt vlotter in een open versie.

Audi ging met grote ervaring de koers in, met het besef dat de pitstops rapper verlopen dan bij de concurrentie. De snelle trainingstijden van de drie Franse auto’s (van de negen coureurs hadden er zeven ervaring in de Formule 1, zoals de Canadese ex-wereldkampioen Jacques Villeneuve) maakte indruk op de massa. Gehoopt werd, na het debuut van 2007 met de tweede plaats, op glorieuze verbetering.

Lange tijd liet zich dat ook aanzien, want pas na 234 van de 381 ronden stond Peugeot Sport de leiding definitief af aan Audi. Het Duitse team liet zich niet gek maken. „Le Mans blijft voor ons de grote uitdaging, ook al wonnen we acht keer’’, aldus Jürgen Pippig, communicatiedirecteur van de afdeling Motorsport. „Wie de tegenstander is, maakt niet uit. Bij ons moet alles kloppen met snelheid, tactiek en de menselijke inzet. Winnen is de eerlijkste vorm van reclame.”

Het weer hielp het Duitse team wel een handje. Het regende regelmatig vanaf half vijf op de zondagochtend. Onder die omstandigheden waren de Peugeots lastig te controleren. Villeneuve: „Tweede worden is niets. Winnen is de naam van het spelletje. Het weggedrag met regen moet bij ons worden verbeterd.”

Regen voorkwam ook dat het sinds 1971 op naam van Gijs van Lennep en de Oostenrijker Helmut Marko staande afstandsrecord van 5335,313 kilometer in een etmaal, niet werd verbeterd. Van Lennep, tevens winnaar in 1976, was gast van het zegevierende merk. „Ik zou het niet erg vinden als mijn record was gebroken. Ook Jacky Ickx raakte ooit zijn zes overwinningen kwijt. Maar het is wel leuk dat het nog een tijdje kan duren, vooral omdat de reglementen in de toekomst worden aangepast.” De Automobile Club de l’Ouest wil het hoge tempo op het 13,6 kilometer lange circuit indammen. Gemiddeldes van meer dan 245 kilometer per uur zijn domweg te hoog op een piste die voor een groot deel bestaat uit openbare weg.

In het geweld vooraan, waarin Audi en Peugeot met hun auto’s uit de LMP-1 klasse de eerste zes plaatsen innamen, speelde het Nederlandse Van Merksteijn Motorsport geen rol. Jos Verstappen, Jeroen Bleekemolen en teameigenaar Peter van Merksteijn schreven daarachter echter succes met een hoog oranjegehalte, al was hun Porsche RS Spyder paars-wit. Vooral door briljant rijden van Verstappen, die op Le Mans debuteerde, was de zege van het trio in de LMP-2 afdeling (tiende algemeen) nooit in gevaar. De Limburger kwalificeerde zich met de beste tijd in de klasse, waarna de enige dissonant te beluisteren viel in het goed georkestreerde Nederlandse team. Verstappen wilde perse van start gaan bij zijn Franse première. De opgedragen rolverdeling bleek anders. Bleekemolen begon en Van Merksteijn pakte als eigenaar de eer om de Porsche langs de zwart-wit geblokte finishvlag te rijden.

Verstappen was wel in extase na de overwinning. „Dit wil ik zeker nog eens doen. Jaren geleden zei ik dat Le Mans een sport is voor oude mannen, maar daar ben ik op teruggekomen. Het is een echte sprint race. Je rijdt vaak op de top van je kunnen.” Verstappen nam bijna twaalf uur racen voor zijn rekening en excelleerde in de ochtendregen. Het scenario was perfect. Van Merksteijn was juist gestopt en Verstappen nam over voor de lastige omstandigheden. Een gladde baan is een kolfje naar zijn hand. Hij draaide vier rijbeurten achtereen en bouwde een ruime voorsprong op in de categorie. De regen hielp Verstappen. terwijl nat weer voor kanshebber Peugeot in deze enerverende Le Mans het obstakel was. Een tegenslag die schreeuwt om revanche.