Zelfs een doelpunt van de keeper is welkom

Spits Luca Toni beantwoordde gisteren ontspannen de vragen over de Italiaanse ploeg. „Als het op de laatste kans aankomt, is Italië pas op zijn best.”

Luca Toni. Foto AP Striker Luca Toni looks on during a press conference at the Casa Azzurri Italian team headquarters in Oberwaltersdorf, near Vienna, Austria, Wednesday, June 11, 2008. Italy is in group C at the Euro 2008 European Soccer Championships in Austria and Switzerland. (AP Photo/Alessandra Tarantino) Associated Press

Achteroverleunend, schouderophalend en breeduit grijnzend pareerde Luca Toni (31) gisteren alle vragen over de vermeende wankele gesteldheid van de Italiaanse nationale ploeg. Een dag nadat de spits in navolging van doelman Gianluigi Buffon de achterban om vergiffenis had gevraagd voor de ontmoedigende nederlaag tegen het Nederlands elftal, leek het zelfvertrouwen terug bij de laatbloeier. Het leidde tot eufemistisch applaus in sponsorhoofdkwartier Casa Azzurri, het Holland House voor Italiaanse journalisten in Oberwaltersdorf.

Toch kon Toni in het dorp ten zuiden van Wenen niet verhullen dat de wereldkampioen van slag is. Hij zei herhaaldelijk dat de Italiaanse selectie geen mentale problemen heeft, dat de ploeg elk systeem zou kunnen spelen met de beschikbare spelers en dat er genoeg fans zijn die nog in de kansen van Italië geloven. Maar Toni stelde ook dat het begin zó slecht was geweest, dat zelfs een doelpunt van keeper Buffon welkom zou zijn in de tweede groepswedstrijd, morgen tegen Roemenië.

De eerste aanvaller van Italië sprak opzichtig zijn vertrouwen uit in bondscoach Roberto Donadoni, die na een moeizame kwalificatie voor het EK en de grootste nederlaag van Italië bij een eindtoernooi sinds 1970 stevig onder vuur ligt in eigen land. Hij zou hebben verzuimd na het wegvallen van Fabio Cannavaro een nieuwe aanvoerder te benoemen en zou onzekerheid in de groep hebben gebracht door de opstelling pas enkele uren voor de wedstrijd tegen het Nederlands elftal mee te delen.

De oud-speler van AC Milan wordt ook verweten dat hij tegen Oranje het middenveld had opgesteld van zijn oude club, die afgelopen jaar ondermaats presteerde en als twaalfde in de Serie A eindigde. Daarmee had Donadoni Daniele De Rossi gepasseerd, de begiftigde middenvelder van AS Roma. En in de verdediging had de bondscoach gekozen voor Marco Materazzi, die bij het WK van 2006 nog een steunpilaar was, maar nu geen wedstrijdhelft meer speelt zonder grove dekkingsfout.

Een van de spelers die ontsnapte aan de bijtende kritieken was Toni, de spits die liefst zeven clubs diende voor zijn doorbraak in dienst van Palermo. Twee jaar geleden maakte hij bij het wereldkampioenschap in Duitsland slechts twee doelpunten, beide in de kwartfinale tegen Oekraïne. De Italiaanse ploeg kon zich veroorloven de 1,94 meter lange aanvaller, die dat seizoen Italiaans topscorer was geworden bij Fiorentina, vooral als aanspeelpunt te gebruiken.

Maar bij zijn tweede eindtoernooi wordt van Toni, die afgelopen seizoen Duits topscorer werd bij Bayern München, in de nationale ploeg meer verwacht dan assists en een rol als bliksemafleider. Zeker bij afwezigheid van aanvallers Vincenzo Iaquinta (geblesseerd), Francesco Totti (gestopt als international), Filippo Inzaghi en Alberto Gilardino (beiden niet geselecteerd). Toni is door zijn lengte ook afhankelijk van bruikbare voorzetten van de middenvelders en zijn medeaanvaller in de nationale ploeg.

Tegen het Nederlands elftal kreeg Toni enkele ‘halve’ kansen en was hij vooral geïsoleerd van zijn ploeggenoten. De spits wilde gisteren geen voorkeur uitspreken voor zijn collega in de voorste linie van de Squadra Azzurra. „Het is niet de vraag wie mijn partner is. Antonio Di Natale, Alessandro Del Piero en Antonio Cassano hebben tegen Nederland allemaal gespeeld en geen van hen heeft gescoord. Het maakt niet uit wie er naast me staat, als het maar drie punten oplevert. Winnen is nu het enige medicijn en ik heb er vertrouwen in dat het tegen Roemenië gaat lukken. Als het op de laatste kans aankomt, is Italië pas op zijn best.”

Het is aannemelijk dat Donadoni morgen zijn speelstijl aanpast en naast Toni voorin kiest voor Del Piero, die tegen het Nederlands elftal aardig inviel voor Di Natale. Ook wordt verwacht dat de bondscoach ruimte maakt voor middenvelder De Rossi en verdedigers Fabio Grosso en Giorgio Chiellini. Toni: „Ik hoop dat we net als in de tweede helft tegen Nederland meer aan aanvallen toekomen en meer kansen creëren. Het is aan de bondscoach op de balans in het elftal te letten. Tegen Roemenië spelen we ook voor Donadoni, dat zijn we wel aan hem verplicht. Iedereen had na de wedstrijd kritiek op hem, maar dat hoort ons allemaal te treffen als we niet scoren.”