Oostenrijk duikt onder

Het voetbalelftal van Oostenrijk is na de nederlaag tegen Kroatië het gesprek van de dag in eigen land.

Morgen moet de ploeg winnen van Polen, anders is het EK alweer voorbij.

Moedige Oostenrijkers komen hun team aanmoedigen tijdens de training na de nederlaag tegen Kroatië. Foto Reuters Supporters watch the Austrian national team soccer players warm up during their training session in Graz May 25, 2008. (EURO 2008 Preview) REUTERS/Robert Zolles (AUSTRIA) REUTERS

Als verstotenen kwamen de voetballers van de Oostenrijkse ploeg pas diep in de maandagnacht aan bij het trainingskamp in het dorpje Stegersbach. De selectie van bondscoach Josef Hickersberger had de uitvalsbasis bij het Europees kampioenschap aangeboden gekregen van deelstaat Burgenland, sponsor van de Oostenrijkse voetbalbond (ÖFB). Maar na negen dagen en een nederlaag tegen Kroatië (1-0) is de zuidoostelijke regio van kuuroorden en thermaalbaden een toevluchtsoord geworden voor de bekritiseerde EK-debutant.

De stemming in Oostenrijk was op voorhand al niet optimistisch. Het nationale elftal verloor vorig jaar negen van de tien oefenduels. Oostenrijk, dat als gastland geen kwalificatie hoefde te spelen, wist slechts van Ivoorkust te winnen. Met onder meer een 5-1 zege op het bescheiden Malta stelde de nationale ploeg net voor het EK een plaats in de tophonderd van de wereldranglijst veilig: 92ste, achter Bolivia en Mozambique. Het verleidde voormalig topscorer en nationaal voetbalicoon Hans Krankl tot de uitspraak dat de ÖFB het elftal maar moest terugtrekken.

Bovendien leek Oostenrijk, waar alpineskiën met afstand de populairste sport is, niet echt warm te lopen voor het EK. Het duurde lang voordat de uitingen van de Europese voetbalbond het straatbeeld bepaalden in het land dat ruim 590.000 geregistreerde voetballers heeft. Het dagblad Salzburger Nachrichten becijferde op de openingsdag van het EK dat slechts een kwart van de 8,2 miljoen inwoners geïnteresseerd is in voetbal. En tot aan de eerste groepswedstrijd van Oostenrijk in het Ernst Happel Stadion in Wenen namen vooral buitenlandse fans een kijkje bij de beeldschermen in de vier speelsteden.

Maar na de nederlaag tegen Kroatië, waarbij het enige doelpunt al in de vierde minuut uit een strafschop werd gemaakt, is de nationale ploeg een gespreksonderwerp in supermarkten en cafés. In Klagenfurt overheersten na de wedstrijd schaamte en excuses. „Sorry, dat wij met een ploeg deelnemen die het toernooi onwaardig is”, zei een supporter met roodgeverfd gezicht, die met vrienden afdroop in de openbare fanzone. ‘Kopf Hoch’, maande het dagblad Kleine Zeitung gisteren. Het stelde: ‘Spiel verloren aber nicht die Hoffnung’. ‘Elfer zerstört unseren Traum’, schreef de tabloid Österreich.

Bondscoach Hickersberger had het allemaal niet gelezen, zei hij in het afgelegen Stegersbach, bij zijn analyse van de vorige avond. Hij wees op de vijftiende plaats op de FIFA-ranglijst van Kroatië, terwijl die ploeg een heel matige wedstrijd had gespeeld in Wenen. Hij noemde de tweede helft de beste 45 minuten van Oostenrijk in de afgelopen jaren, terwijl hij in de eerste helft in elke linie van zijn ploeg had kunnen ingrijpen om het aantal fouten terug te dringen. En hij vertelde trots dat de internationaal ervaren trainer Gérard Houllier na afloop naar hem toe was gekomen om hem te prijzen. Maar toen de Fransman Hickersberger het rugnummer had genoemd van de speler in wie hij interesse had, wist de Oostenrijker in eerste instantie niet eens over wie hij het had. In zijn eerlijkheid zei de bondscoach dat hij verbaasd was geweest, toen bleek in wie Houllier het wel ziet zitten.

Hickersberger probeerde net als voor het EK duidelijk te maken dat zijn spelers niet in badjassen op een ligstoel hadden gelegen. Gezien de tweede helft tegen Kroatië zit het conditioneel ook wel goed bij Oostenrijk. Maar bij de training op het veld van SV Stegersbach was gisteren het gebrek zichtbaar aan voetballers met de kwaliteiten van recordinternational Andreas Herzog, nu assistent-coach bij de tegenwoordig multiculturele ploeg. 13 van de 23 selectieleden speelden afgelopen seizoen in de Oostenrijkse profcompetitie die maar tien ploegen telt, slechts zes spelers kwamen in het buitenland op het hoogste niveau uit.

Tekenend was dat Hickersberger Emanuel Pogatetz een van zijn steunpilaren noemde. De verdediger verwierf zich bij zijn club Middlesbrough de bijnaam ‘Mad Dog’. Tegen Kroatië toonde hij waarom, toen hij de Nederlandse scheidsrechter Pieter Vink bijna te lijf ging bij het toekennen van de strafschop. Vlak daarna ontsnapte hij aan zijn tweede gele kaart, toen hij na een ‘poortje’ met een doodschop wraak nam op een Kroaat.

Ondanks die onmacht kreeg doelman Jürgen Macho de vraag voorgelegd of het matige begin misschien te wijten was aan lotsbestemming of de ‘bibberende’ EK-bal. „Ik ga niet naar excuses zoeken, zei de doelman van AEK Athene. „We moeten gewoon doelpunten maken en wedstrijden winnen.” Maar als Oostenrijk morgen ook verliest van Polen, de ploeg van bondscoach Leo Beenhakker, is het na 180 minuten speeltijd uitgeschakeld op het EK in eigen land. En dan kan de ploeg beter niet in speelstad Wenen verblijven, maar zich verbergen bij de grens met Hongarije, tussen bezoekers van thermaalbaden, golfers en nordic walkers.