Boonen maakt excuses

De Belgische wielrenner Tom Boonen, in opspraak wegens cocaïnegebruik, biedt zijn fans excuses aan. Ploegleider Patrick Lefevere steunt zijn kopman, hoewel Tourdeelname onzeker is.

Tom Boonen in april na zijn zege in Parijs-Roubaix. Foto AP Belgium's Tom Boonen, of the Quick Step cycling team smiles with his trophy after winning the classic cycling race Paris-Roubaix at the Roubaix cycling ring, Sunday, April 13, 2008. (AP Photo/Michel Spingler) Associated Press

Opvallende ontboezeming van de Belgische wielrenner Tom Boonen, vier jaar geleden in de krant Het Laatste Nieuws: „Zonder wielrennen was ik niks geweest. Een gewone jongen uit Balen die elk weekend op café zat en al zijn geld erdoor gooide.”

Gisteren maakte het parket van Turnhout bekend dat Boonen (27) op 26 mei is betrapt op het gebruik van cocaïne, bij een dopingcontrole buiten wedstrijdverband. „Ik ben ook niet perfect”, excuseerde het Belgische wieleridool zich vanmorgen op een persconferentie van zijn ploeg Quickstep in Wielsbeke, waar hij vroeg om begrip van zijn fans. Inhoudelijk wilde Boonen niet reageren op de beschuldiging, omdat hij nog geen officiële stukken heeft ontvangen.

Zijn ploegleider Patrick Lefevere, die en passant bekendmaakte dat Quickstep drie jaar doorgaat als sponsor van de Belgische wielerploeg, sprak vertrouwen uit in zijn kopman. Hij benadrukte dat het ging om gedragingen op privégebied en dat de sportman Boonen nooit op doping is betrapt. „Iedereen weet dat de atleet Tom Boonen de afgelopen jaren enorm veel heeft betekent voor onze ploeg. En wij hopen dat hij ook de komende drie jaar veel zal betekenen.”

Lefevere wees erop dat cocaïnegebruik buiten competitie volgens de dopingreglementen niet kan leiden tot een schorsing. Maar Armin Meier, organisator van de Ronde van Zwitserland en oud-renner van de beruchte Festinaploeg, verklaarde gisteren direct dat Boonen aanstaande zaterdag niet mag starten. „Als wij vandaag naar het CAS [sporttribunaal] gaan, rijdt Tom in Zwitserland”, reageerde Lefevere. „Meier zou beter zijn mond houden.”

Om „niet verder te polariseren” trekt de Belgische ploegleider zijn kopman zelf terug uit de Zwitserse ronde. Over deelname van Boonen aan de Tour de France wilde hij niet speculeren. „Ik heb al contact gehad met de Tourorganisatie. De komende dagen beraden we ons.”

Boonen zat er op de persconferentie stilzwijgend bij. Tweevoudig winnaar van Parijs-Roubaix en de Ronde van Vlaanderen, winnaar van de groene trui in de Tour, wereldkampioen van 2005, volop geld en roem. Een gewone jongen uit Balen?

In januari kwamen voor het eerst verhalen over cokegebruik naar buiten. Zijn Nederlandse ploeggenoot Steven de Jongh waarschuwde hem al in de Ronde van Qatar, als een van de weinigen. In België droegen ze Tommeke liever op handen, zoals zovele wielerkampioenen voor hem. „Tom Boonen is als idool misschien nog wel groter dan Eddy Merckx”, zei VRT-journalist Michel Wuyts.

De laatste Belgische renner die een dergelijke status bereikte was Frank Vandenbroucke. Die kon de druk niet aan, raakte verslaafd en ondernam twee keer een zelfmoordpoging. In 2006 maakte VDB in Italië een comeback, onder de valse naam Francesco del Ponte. Met op zijn licentie een jeugdfoto van Tom Boonen.