Kabinet Z-Korea biedt zijn ontslag aan

Het voltallige Zuid-Koreaanse kabinet heeft vandaag bij president Lee Myung-bak zijn ontslag ingediend. De regering is in de problemen geraakt door wekenlange straatprotesten tegen de hervatting van rundvleesimporten uit de Verenigde Staten. Naar verwachting zal de president in reactie op het ontslag enkele ministers in zijn regeringsploeg vervangen.

In Zuid-Korea wordt al ruim een maand geprotesteerd tegen het plan om een exportverbod van 2003 op Amerikaanse rundvlees op te heffen. De Koreanen vrezen dat het vlees is besmet met gekkekoeienziekte dat bij mensen het dodelijk Creutzfeldt-Jakob kan veroorzaken. Voor het exportverbod van vijf jaar geleden was Zuid-Korea een van de grootste exportmarkten voor Amerikaans rundvlees.

Door de rundvleescrisis is de populariteit van president Lee dramatisch gedaald. Na een ruime verkiezingsoverwinning eind vorig jaar, trad de voormalige directeur van de bouwtak van het conglomeraat Hyundai begin dit jaar aan met de steun van meer dan de helft van de Koreanen. Momenteel steunt nog minder dan 20 procent van de bevolking zijn economische hervormingspolitiek.

Het lijkt er op dat Lee zijn verkiezingsbeloftes steeds moeilijker waar kan maken. Om de Koreaanse economie een impuls te geven is Lee deels afhankelijk van een vrijhandelsakkoord dat hij los van de hervatting van de rundvleesimporten met de Verenigde Staten af wil sluiten. Analisten verwachten dat Washington pas wil tekenen, als de Koreaanse grenzen weer open gaan voor Amerikaans rundvlees. Net als de hervatting van de rundvleesimporten ligt het vrijhandelsakkoord gevoelig bij met name de vakbonden in Zuid-Korea die vrezen voor banenverlies als de grenzen open worden gezet voor de Amerikanen.

Om een oplossing te vinden heeft Lee een delegatie naar de Verenigde Staten gestuurd. Die moet in overleg met de Amerikanen kijken wat er gedaan kan worden om het Koreaanse publiek te overtuigen dat er niets mis is met het rundvlees. Zo is voorgesteld om rundvlees van koeien ouder dan 30 maanden niet toe te laten, hoewel dat volgens de eerder gemaakte afspraken wel mogelijk is. De kans dat jongere dieren aan de gekkekoeienziekte hebben geleden, is kleiner dan bij oudere.

Voor vandaag zijn opnieuw demonstratie aangekondigd in de Koreaanse hoofdstad Seoul. De straatprotesten, die op het gewelddadige weekend na vaak de vorm hebben van een avondwake bij kaarslicht, verlopen vooralsnog vreedzaam. (Reuters, AP)