Auto-uitlaat levert stroom

Je hoeft je kuiten maar één keer aan de uitlaat van je brommer of motor te verbranden en je vergeet het nooit meer: een verbrandingsmotor produceert nogal wat restwarmte. Tweederde van de energie die de brandstof produceert, gaat teloor en verlaat via de radiator en de uitlaat het voertuig. Per liter benzine draagt een euro niet bij aan de voortstuwing.

In een auto kan een deel van die restwarmte worden gebruikt om de cabine te verwarmen, en in het onlangs verschenen kookboek Motorkoken voor beginners (Lannoo, €19,95) staat hoe je met behulp van veel aluminiumfolie de heerlijkste gerechten onder de motorkap kunt bereiden. Maar dat zijn lapmiddelen.

Onderzoekers van het Fraunhofer-Institut für Physikalische Messtechnik in Freiburg zijn een andere weg ingeslagen. Ze werken aan een apparaat dat een warmteverschil direct omzet in elektrische energie. Dat is minder exotisch dan het lijkt, in de meeste gaskachels en cv-ketels zit een thermokoppel, en dat doet net zoiets. Zo’n thermokoppel bestaat uit twee draden van verschillende metalen die met elkaar zijn verbonden. Als de waakvlam van de kachel het puntje van die verbinding verhit, ontstaat er een temperatuurverschil dat een elektrisch potentiaalverschil over de twee metalen tot gevolg heeft, net voldoende om met een elektromagneetje de gasklep open te houden.

De thermo-elektrische generator waaraan ze in Freiburg werken is op hetzelfde principe gebaseerd, maar moet uiteindelijk veel meer energie gaan leveren. De temperatuur van de auto-uitlaatgassen kan oplopen tot 700 graden en ten opzichte van een pijp waar een koelvloeistof doorheen loopt kan er een flink temperatuurverschil ontstaan. Speciale halfgeleiders zetten het temperatuurverschil om in een elektrische stroom. Doel is de elektrische generator (‘dynamo’) van de auto overbodig te maken, en dat kan leiden tot een brandstofbesparing van 5 tot 7 procent.