Honderdste Brit sneuvelt in Afghanistan

Het aantal Britse militairen dat de laatste jaren in Afghanistan is gedood is gisteren opgelopen tot honderd. Dit aantal werd gisteren bereikt door een zelfmoordaanslag.

Bij de aanslag, gepleegd door een aanhanger van de Talibaan in de zuidelijke provincie Helmand, kwamen drie Britse militairen om het leven.

Britse politici en de media staan vandaag uitgebreid stil bij dit nieuws. Veel kranten publiceerden de portretten van alle gesneuvelden voor zover beschikbaar. Het dodental betreft de periode sinds begin 2002, maar 93 van de 100 doden vielen in de afgelopen twee jaar nadat de Britten de zware taak op zich hadden genomen de veiligheid te herstellen in de provincie Helmand. Deze provincie geldt als bolwerk van de Talibaan.

Premier Gordon Brown sprak zijn medeleven uit met de nabestaanden maar stelde dat de gesneuvelden met hun werk in Afghanistan „iets van blijvende waarde hebben bereikt”. Hij zinspeelde daarmee op de geringere kans dat Afghanistan opnieuw kan dienen als springplank voor terroristische aanslagen in Groot-Brittannië en elders in de wereld.

Ook de oppositieleiders spraken hun bewondering uit voor de moed van de militairen. De vader van een van de gesneuvelden waarschuwde gisteren echter dat de toestand in Afghanistan dreigt te verslechteren. „Ik geloof dat het net zo’n grote ramp zal blijken te zijn als Irak”, aldus Anthony Phillipson tegenover The Independent.

De zelfmoordaanslag van gisteren had plaats in de Sangin Vallei, niet ver van de provincie Uruzgan, waar Nederlandse militairen zijn gestationeerd. Een man met een bomvest bracht onder een groepje patrouillerende Britten een bom tot ontploffing.

Juist vorige week had de Britse bevelhebber verklaard dat de Talibaan militair gezien „veel zwakker” zijn geworden. „Het tij keert duidelijk in hun nadeel”, aldus brigadegeneraal Mark Carleton-Smith. Gisteren betoogde de generaal dat de zelfmoordaanslag erop duidt dat de Talibaan de steun van de lokale bevolking aan het verliezen zijn.