Staples doet overname op goed moment

Gezien het feit dat de aandelenkoers van de Nederlandse groothandel in kantoorartikelen Corporate Express rond de 5 euro schommelde vóór de speculatie over een bod van de Amerikaanse concurrent Staples, kan het management van het bedrijf zich op de borst kloppen voor het omhoog krijgen van een opportunistisch openingsbod van 7,25 euro naar 9 euro per aandeel.

Toen Staples vijandig werd met een bod van 8 euro per aandeel, dwong het verrassende samengaan van Corporate Express met het niet-beursgenoteerde Franse Lyreco Staples ertoe zijn bod voor de tweede maal te verhogen.

Maar voor Staples is dit een goed moment om te kopen, omdat de aandelenkoersen van zijn concurrenten een duikvlucht maken als gevolg van de verwachte economische inzinking. Corporate Express is een groothandel in kantoorartikelen die bestellingen per koeriersdienst laat bezorgen. De helft daarvan gaat naar de Verenigde Staten en vormt zo een goede aanvulling op de Amerikaanse activiteiten van Staples. Samen zouden de twee bedrijven een groter aandeel op de Amerikaanse markt hebben dan de nummers twee en drie bij elkaar.

Een groep kortetermijnbeleggers in Corporate Express, met een gezamenlijk belang van 23 procent van de aandelen, heeft besloten het bod van Staples te aanvaarden. Drie daarvan – de hedgefondsen Centaurus, York Capital en Halcyon – hebben hun steun aan Staples betuigd en zullen op de buitengewone aandeelhoudersvergadering van Corporate Express tegen de overeenkomst met Lyreco stemmen.

Corporate Express kan aandelen wegsluizen naar een onafhankelijke stichting – een gifpilconstructie die ook door andere Nederlandse bedrijven met activistische aandeelhouders, zoals Stork en ASMI, is toegepast. Maar een overeenkomst met Staples zal minder ontslagen tot gevolg hebben, één van de weinige argumenten waar een rechtbank wellicht oog voor zal hebben, in tegenstelling tot een transactie met Lyreco, waar het ineenkrimpen van overlappende activiteiten de drijvende kracht achter de synergievoordelen is.

Het nieuwe bod van Staples brengt de voormalige redder in nood Lyreco in een lastig parket. Als het bedrijf er niet in slaagt een overname van Corporate Express door Staples te voorkomen, kan het zelf het volgende doelwit van Staples worden.

Het bod van Staples op Corporate Express is op een niveau van 9,7 maal de geschatte winst vrijwel identiek aan het meervoud dat Corporate Express wilde betalen voor Lyreco, een concurrent met betere winstmarges dan Corporate Express. Ingrijpen door de toezichthouders zal niet zo’n grote zorg zijn, gezien de zeer gefragmenteerde aard van de markt voor kantoorbenodigdheden, met name in Europa.

Staples zal eerder vroeger dan later een nieuwe overnamepoging wagen. Tegen de achtergrond van de vermoedelijk aanhoudende zwakte van de economie, betekent de omvang van Staples dat het in een goede positie verkeert om de consolidatie in de sector voor kantoorartikelen te versnellen.

John Zhu