General Motors dreigt weer om te vallen

Het geluk lacht Detroit ook niet toe. De autofabrikanten hebben nog maar net een flinke stap in de richting van een oplossing voor hun enorme schuldenlasten uit het verleden gezet, of daar komen de stagnerende Amerikaanse economie en de steeds verder oplopende grondstoffenprijzen roet in het eten gooien. Daardoor is het spook van een mogelijk faillissement – met name voor General Motors (GM) – opnieuw verschenen.

De grootste autoproducent van de VS leek vorig jaar herfst de sluimerende dreiging van een bankroet van zich te hebben afgeschud, na – net als Chrysler en Ford – een akkoord te hebben bereikt met de vakbonden over het schrappen van gezondheidszorgverplichtingen jegens zijn huidige en vroegere werknemers. Dat leek het concern, in samenhang met twee jaren van stevige bezuinigingen, in een redelijke conditie te hebben gebracht voor het doorstaan van een korte, scherpe recessie.

Maar nu zijn de zorgen weer in alle hevigheid terug. De oorzaak ligt in de ingestorte huizenmarkt en de snel stijgende benzineprijzen. Daardoor zijn de verkopen van kleine vrachtwagens (trucks) en terreinwagens (SUV’s) – de grote winstmakers van Detroit – sinds vorig jaar met 25 procent gekelderd. Bovendien zijn de grondstoffenprijzen de pan uitgerezen – de staalprijs is bijvoorbeeld bijna verdubbeld. En de markt voor kleinere auto’s wordt gedomineerd door buitenlandse concurrenten, waardoor het voor Amerikaanse producenten lastiger wordt de prijzen te verhogen zonder marktaandeel te verliezen.

GM is niet de enige autoproducent die het zwaar heeft. Een paar weken na de bekendmaking van een verrassende winst over het eerste kwartaal moest ook Ford toegeven dat het onwaarschijnlijk is dat het concern volgend jaar zijn winstoogmerk zal verwezenlijken. Maar Ford had zijn schatkist al goed gevuld vóórdat de kredietmarkten instortten. Het concern heeft nu zo’n 29 miljard dollar aan kasgeld op zijn balans staan, bijna het dubbele van wat het er de komende jaren naar verwachting doorheen zal draaien.

GM leek zichzelf eveneens goed te hebben ingedekt, door bedrijfsonderdelen te verkopen vóórdat die markt zo goed als opdroogde. Maar de combinatie van verliezen en rijpende schulden kan er volgens zakenbank Lehman Brothers voor zorgen dat het concern in 2010 nog maar 1 miljard dollar aan kasgeld over zal hebben. Zelfs als het een beroep doet op zijn kredietfaciliteiten bij de banken, zal het nog steeds niet beschikken over de 10 miljard dollar die autoproducenten volgens analisten als werkkapitaal nodig hebben.

GM heeft dit jaar opnieuw een kwart van zijn winkelpersoneel moeten ontslaan en vier fabrieken moeten sluiten. Wellicht wordt de benzineslurpende Hummer verkocht. Maar als het concern zijn nerveuze aandeelhouders er niet toe kan aanzetten om binnenkort met veel meer geld op de proppen te komen, zou het grootste lid van de ‘Big Three’ wel eens opnieuw kunnen worden geconfronteerd met een dreigend bankroet.

Antony Currie

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com