‘Ons bod biedt ze zekerheid’

De Amerikaanse kantoorartikelenhandelaar Staples zegt dat zijn bod op Corporate Express „prachtig” is. Topman Ron Sargent is in Nederland om dat uit te leggen.

Staples-topman Ron Sargent 4/27/07 - FRAMINGHAM, MA Announcement of the winner of the "That Was Easy" competition sponsored by Staples Showcasing Youth Ventures Versoy, Bethany

Het voelt een beetje als een voetbalwedstrijd, zegt Staples-topman Ron Sargent over de overnamestrijd met de Nederlandse concurrent Corporate Express. De Amerikaanse handelaar in kantoorartikelen deed twee keer een bod. En Corporate Express wees het twee keer af. Daarop verraste Corporate Express met een voorgenomen fusie met het Franse Lyreco. Waarop Staples gisteren zijn bod dusdanig verhoogde dat zijn kansen weer aanzienlijk stegen.

Per aandeel biedt Staples nu 9,15 euro, waarmee het bedrijf in totaal 1,7 miljard euro voor de Nederlandse concurrent wil betalen. Het zou de grootste overname zijn die het Amerikaanse bedrijf ooit gedaan heeft.

Maar het is een wedstrijd die in februari begon en waarvan de uitslag pas over twee weken bekend is. Want dan beslissen de aandeelhouders van Corporate Express over het bod van Staples en de voorgenomen fusie met Lyreco.

Sargent is daarom vanochtend met zijn financiële topman John Mahoney in Nederland aangekomen om persoonlijk aan de aandeelhouders Corporate Express uitleggen waarom hun „prachtige aanbieding” de beste is. En waarom de aandeelhouders de fusie met Lyreco moeten afwijzen.

U wilt Corporate Express alleen overnemen als de fusie met Lyreco niet doorgaat. Waarom?

„Die fusie levert veel te veel onzekerheden op. Levert het geen mededingingsproblemen op? Hoe lang duurt het voor de fusie resultaat oplevert? Bovendien is de integratie van twee bedrijven al moeilijk. En integreren met een bedrijf dat zelf bezig is met het samengaan met weer een ander bedrijf, dat willen we niet.”

Een fusie met Lyreco zou ook slecht zijn voor de werkgelegenheid in Nederland, zegt u. Wat stelt u er tegenover?

„Wij willen het Europese hoofdkantoor in Amsterdam vestigen. En omdat we nog niet opereren in Europa, is er geen sprake van overlap. We zijn dus niet van plan om mensen te ontslaan. Bij een fusie van Lyreco en Corporate Express verhuist het hoofdkantoor naar Frankrijk en zijn er wel ontslagen gepland.

„Ik vraag me eigenlijk af wie bij die fusie nou wie overneemt. Ons bod biedt zekerheid voor Corporate Express. Staples is een bedrijf dat altijd gericht is op groei. We kopen geen bedrijven om ze uit te melken en dan te laten vallen.”

Waarom vullen Corporate Express en Staples elkaar volgens u zo goed aan?

„Corporate Express heeft een sterke positie en dekking in Europa. Die hebben wij niet. In de Verenigde Staten kan Corporate Express profiteren van onze organisatie. En in Canada vullen we elkaar goed aan.”

Corporate Express heeft al tijden tegenvallende resultaten. Daarnaast is de economische situatie met name in de VS slecht en zijn de vooruitzichten niet gunstig. Levert dat niet ook veel onzekerheid op?

„De economische situatie zal niet altijd zo blijven. Daarnaast groeien wij nog steeds. In het eerste kwartaal van 2008 haalden we 9 procent omzetgroei. Het zijn vooral de kleine bedrijven die last hebben van de economische situatie.”

Heeft u recent nog contact gehad met Corporate Express-topman Peter Ventress?

„Ik heb hem gisteren gebeld voordat we ons nieuwe bod bekend maakten. Dat vond hij netjes. We hebben een goede relatie. Ik wil hem ook graag een grote rol geven in het management van Staples als de overname slaagt. Dat heb ik hem ook gezegd.”

Analisten noemden het gisteren opmerkelijk dat u het bod doorzet als slechts 51 procent van de aandeelhouders van Corporate Express de stukken aanbiedt. Waarom heeft u dat percentage (aanvankelijk 75 procent) verlaagd?

„Dat percentage levert ons al een meerderheidsbelang op. We verwachten dat de overige aandeelhouders daarna op korte termijn ook hun stukken zullen aanbieden, zodat we snel 95 procent hebben. Begin juli verwachten we ons bod te kunnen voltooien.”

Tot nu toe heeft Corporate Express elk bod afgewezen. Is er nog een kans dat jullie er toch uitkomen?

„Ons bod van gisteren werd niet meteen verworpen, zoals bij de vorige biedingen. Dat is een positief signaal. Maar we wachten wel af wat de aandeelhouders gaan beslissen.”