Extreem blowen verandert brein

Bij cannabisgebruikers die langer dan tien jaar dagelijks minstens vijf joints roken, zijn twee belangrijke hersendelen aangetast. De hippocampus (belangrijk voor geheugen en emoties) en de amygdala (angst en agressie) zijn allebei ongeveer 10 procent kleiner dan bij niet-gebruikers. De vraag is wel of de hersenstructuren ook al kleiner waren voordat ze begonnen met blowen.

Australische psychiaters onderzochten vijftien mannen die langer dan tien jaar dagelijks cannabis gebruikten, in de vorm van hasj en wiet. Gemiddeld rookten ze meer dan negentien jaar. De onderzoekers scanden de hersens van de mannen, en berekenden het volume van de hippocampus en de amygdala. De publicatie verscheen deze week in Archives of General Psychiatry.

Blowen werkt voor de meeste mensen ontspannend en geestverruimend. Maar in hoge doses kan het ook angst, paniek en psychotische symptomen veroorzaken. Bij langdurige gebruikers is de kans op schizofrenie vergroot. Er is echter nog steeds discussie over de vraag of dat door cannabis komt, of dat mensen met aanleg voor psychose zich met cannabis beschermen tegen onrust.

Vergeleken met zestien niet-gebruikers van dezelfde leeftijd en opleiding was de hippocampus in beide hersenhelften gemiddeld 12 procent kleiner, de amygdala gemiddeld 7 procent. Het effect was vooral te zien in de linker hippocampus. Hoe meer de gebruikers hadden geblowd, des te kleiner die was. Het totale volume van het brein verschilde niet. De gebruikers scoorden ook hoger bij een test die aanleg voor psychoses meet. In woordjes leren waren de gebruikers slechter dan de controlegroep.

De onderzoekers denken dat de verkleining een gevolg is van cannabisgebruik. Bij proefdieren is aangetoond dat langdurig gebruik zenuwcellen in de hippocampus aantast.

In Nederland is niet bekend hoeveel mensen jarenlang zoveel cannabis gebruiken als deelnemers. Stichting Informatievoorziening Zorg schatte in 2006 dat Nederland ongeveer 408.000 ‘problematische cannabisgebruikers’ had.

    • Niki Korteweg