Op zoek naar duizenden soorten bacteriën

„Heel veel darmorganismen kennen we nog niet”, zegt hoogleraar microbiologie Willem de Vos (53). In ieder mens leven tien- tot honderdduizend miljard darmbacteriën. Er zijn honderden en misschien wel duizenden soorten, maar 80 tot 90 procent ervan is onbekend. Voor De Vos, hoogleraar in Wageningen en in deeltijd in Helsinki, is dat probleem zijn broodwinning. Een voorbeeld. „Darmbacteriën maken allerlei complexe, nuttige verbindingen, zoals foliumzuur. Oude mensen hebben van foliumzuur vaak een tekort. Hoe kan dat? Hebben ouderen minder van die ‘beestjes’ in hun darm? Ik wil weten hoe dat fundamenteel zit.”

Het is duur onderzoek. Labmaterialen, chemische stoffen – daar zal een deel van de Spinozapremie aan op gaan. „Eerst konden we maar vijf mensen bekijken, en nu kunnen we er misschien wel vijfentwintig doen”, verheugt De Vos zich. Met ‘bekijken’ bedoelt hij: testen welke bacteriën in hun darm zitten. In de poep, of in stukjes darm. „Daarvoor hebben we ook een speciale chip ontwikkeld.” De ‘chip’ is geen computeronderdeel, maar een plaatje met miljoenen gaatjes waarin bacteriën kunnen groeien. „Zo kunnen we tussen honderdduizenden bacteriën er één onderscheiden die een bepaald trucje kan.”