Keus uit contanten of mooie plannen

Corporate Express vecht voor zijn leven. Belager Staples geeft niet op en verhoogde zijn bod. Het bestuur moet uitleggen waarom een fusie met Lyreco aantrekkelijker is.

Overgenomen worden door Amerikanen of samengaan met Fransen? Nu zeker contant geld ontvangen of straks misschien nog meer? Nu resultaat, of vertrouwen op mooie plannen? Daartussen moeten de aandeelhouders van Corporate Express over twee weken op de aandeelhoudersvergadering kiezen.

Ondertussen doen de Nederlandse groothandel in kantoorartikelen Corporate Express en zijn Amerikaanse rivaal Staples er alles aan om de aandeelhouders te helpen met hun keuze.

Twee weken geleden verraste Corporate Express door een fusie bekend te maken met de Franse branchegenoot Lyreco. Vanochtend was Staples weer aan de beurt. Het bedrijf verhoogde zijn bod op Corporate Express tot 9,15 euro per aandeel.

En volgens analisten heeft het Amerikaanse bedrijf hiermee de keuze van de aandeelhouders makkelijk gemaakt. De aandeelhouders gaan voor het geld, meent analist Martijn den Drijver van SNS Securities. „Ik denk dat dit het einde van het verhaal betekent voor Corporate Express.”

De onrust bij de wereldwijde leverancier van kantoorartikelen ontstond vorig jaar toen hedgefonds en aandeelhouder Centaurus maatregelen eiste om de resultaten, die al tijden tegenvielen, te verbeteren. Verkopen of opsplitsen. Dat gebeurde niet. Wel trad een nieuwe topman, Peter Ventress, aan. Acht maanden is hij nu topman. Moeilijke maanden. Het eerste kwartaal van dit jaar had het bedrijf last van de zwakke dollar, de omzet daalde. Als het slecht gaat met de economie in Amerika, dan merkt Corporate Express dat direct in zijn resultaten. In die periode klopte concurrent Staples begin februari op de deur.

Corporate Express had geen interesse. Er werd niet genoeg geboden en het bedrijf had zelf andere plannen. Topman Ventress koos de vlucht naar voren en kondigde een fusie aan met het Franse Lyreco. De voordelen voor de aandeelhouders bij deze fusie zijn groot, zei de topman op de persconferentie. De fusie tussen Corporate Express (17.900 werknemers) en Lyreco (10.300 werknemers) zou een bedrijf creëren dat na drie jaar een omzet van 10 miljard euro zou moeten halen, 2 miljard euro meer dan de bedrijven nu samen halen. Staples had in 2007 een omzet van 12,4 miljard euro.

Als deze fusie slaagt, zal Corporate Express niet alleen onbereikbaar worden – te groot en te duur – voor de Amerikanen, maar ook meteen de grootste concurrent worden van Staples. En dus doet het Amerikaanse bedrijf er alles aan om de fusie te voorkomen. Dat blijkt volgens analist Martijn den Drijver ook uit een opmerkelijk onderdeel van het nieuwe bod van Staples. Want in plaats van bij de eerder aangekondigde 75 procent van de aandelen, zet het bedrijf nu zijn bod al door als slechts 51 procent van de aandeelhouders zijn stukken aanbiedt. Een ongebruikelijk laag percentage. En daarmee zegt het bedrijf volgens Den Drijver dat ze niet meer weg gaan bij Corporate Express.

Kan Corporate Express nu nog wat doen? Ja. De Stichting Administratiekantoor van Preferente Aandelen Corporate Express kan zich gaan roeren. Die bezit nu een stembelang van 22,56 procent in het de groothandel, maar heeft de mogelijkheid om dat uit te breiden. Ze kan daartoe aandelen bijkopen.

Volgens sommige juristen heeft deze beschermingconstructie haar langste tijd gehad, maar die levert in ieder geval vertraging op. En hoogstwaarschijnlijk een procedure bij de Ondernemingskamer. Dat gebeurde bij Stork en chipmachinefabrikant ASMI, waar het hedgefonds Centaurus de beschermingsconstructie van deze bedrijven bij de rechter aanvocht.

Op de beurs reageerden beleggers vanochtend enthousiast op de nieuwe ontwikkelingen in de overnamestrijd. Rond het middaguur stond het aandeel Corporate Express op 8,93 euro, een stijging van 6,8 procent.