Hoge cijfers of vrienden

Jonge kinderen die weinig vrienden hebben, lopen een groter risico om depressief te raken – maar als ze goede cijfers halen op de basisschool, werkt dat als een buffer tegen die dreigende somberheid. En kinderen die slechte cijfers halen op school lopen ook een groter risico om depressief te raken – behalve als ze veel vrienden hebben.

Dat blijkt uit onderzoek van Californische psychologen onder kinderen uit groep vijf tot zeven (gemiddeld negen à tien jaar), gepubliceerd in het nieuwste Journal of Abnormal Psychology (mei 2008).

Vriendschappen en schoolcijfers zijn heel belangrijk voor kinderen in deze leeftijd (de cijfers ook omdat hun ouders die zo belangrijk vinden). Uit eerder onderzoek was gebleken dat kinderen depressief kunnen worden als ze het op deze gebieden niet goed doen; dat tast hun zelfbeeld aan. Nu blijkt dus dat succes in het ene gebied helpt als het op het andere vlak niet zo goed gaat.

Er zijn wel verschillen in de manier waarop kinderen zichzelf tegen somberheid beschermen. Kinderen die veel vrienden hebben, hebben waarschijnlijk geleerd om hun emoties beter te reguleren, waardoor ze er ook beter mee kunnen omgaan als ze slechte cijfers halen. Of ze zijn zo op hun vrienden gericht, dat die cijfers hun niet kunnen schelen. In sommige schoolklassen kan ook een cultuur heersen waarin kinderen die goede cijfers halen, sowieso niet populair zijn, schrijven de psychologen.

Er waren geen verschillen tussen jongens en meisjes. De onderzoekers weten niet of hun resultaten ook voor oudere kinderen opgaan.