Tijd voor activist bij Anheuser-Busch

Anheuser-Busch moet nodig op de schop. Maar wie gaat die taak op zich nemen? Het Belgische InBev, dat een bod van 46 miljard dollar voorbereidt, is een serieuze kanshebber. Gezien de slechte prestaties van het aandeel Anheuser-Busch zouden de aandeelhouders misschien maar al te graag op een aanbod van InBev willen ingaan. Toch zouden ze eerst een alternatief moeten overwegen: het vinden van een activistische belegger.

De aandeelhouders van Anheuser-Busch hebben reden te over om zich gefrustreerd te voelen. De afgelopen vijf jaar is de waarde van de aandelen van concurrenten als InBev, SAB en Carlsberg bijna verdrievoudigd, terwijl die van Anheuser niet is gestegen. Maar als getuigenis van de defensieve kwaliteiten van het aandeel is de koers tijdens het tumultueuze afgelopen jaar goed overeind gebleven.

Om een overname te rechtvaardigen, moet InBev de winstmarge van Anheuser-Busch, die opvallend laag is voor een bedrijf met een marktaandeel van 50 procent in de VS, omhoog krikken. MillerCoors, een nieuw samenwerkingsverband van de voornaamste concurrenten van Anheuser-Busch, mikt op een operationele winstmarge van 17 procent na bezuinigingen – hetzelfde als die van Anheuser-Busch, dat 50 procent meer bier verkoopt. Schaalgrootte zou Anheuser-Busch echter een voorsprong moeten geven.

Het is niet moeilijk in te zien waar InBev met wieden moet beginnen. Het doel van Anheuser om voor 400 miljoen dollar aan bezuinigingen door te voeren bij zijn brouwerijen is een begin, maar niet meer dan dat. Volgens analisten zal de winstmarge van Anheuser-Busch tot in het volgende decennium achterblijven bij die van zijn concurrenten. En het bedrijf geeft onnodig een fortuin uit aan marketing.

Waarom kan Anheuser-Busch zichzelf niet uit het moeras trekken? Het antwoord lijkt te liggen in de gezapige bestuurscultuur. De familie Busch levert de president-commissaris en de uitvoerend directeur. De overige commissarissen, die gemiddeld dertien jaar in functie zijn, opereren als één blok.

Gelukkig zijn er activistische beleggers die hun vingers aflikken bij zo’n buitenkansje. Neem Nelson Peltz, de activist die voedingsmiddelenproducent Heinz heeft uitgedaagd. De familie Busch is nog niet met een activistische campagne geconfronteerd. Maar als de aandeelhouders resultaten willen zien zonder hun aandelen aan InBev te hoeven afstaan, zouden ze het slechter kunnen treffen dan met iemand als Peltz aan boord.

John Foley

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com