Australië haalt gevechtstroepen uit Irak

De Australische regering heeft gisteren de deelname van Australische gevechtstroepen aan de strijd in Irak beëindigd. Ongeveer 550 militairen keren in de komende weken terug uit het zuiden van het land. 300 anderen blijven achter voor logistieke taken, luchtsurveillances en de beveiliging van diplomaten.

Labour-premier Kevin Rudd, die in november de verkiezingen won van de conservatieve John Howard, lost met deze beslissing een verkiezingsbelofte in. „De militairen hadden al naar huis gehaald moeten worden”, zei minister van Defensie Joel Fitzgibbon gisteren. Hij vindt dat het Australische leger met de missies in Irak, Afghanistan en Oost-Timor te zwaar is belast. „Ongeveer de helft van onze infanterie en cavalerie is op de een of andere manier verbonden met deze uitzendingen. Dit is een onhoudbare situatie.” Er zijn 500 Australische militairen in de regio rond Irak gelegerd, van wie 200 op een fregat in de Perzische Golf. Verder draagt Australië met ongeveer duizend militairen bij aan de NAVO-stabilisatiemacht ISAF in de Afghaanse provincie Uruzgan en leidt het met 750 militairen de 900 man sterke internationale troepenmacht in Oost-Timor.

In Irak hebben de Australische militairen vooral wederopbouwwerk gedaan. Ook hebben ze 33.000 Iraakse soldaten opgeleid. Oud-premier Howard, vanaf 2001 een van de trouwste bondgenoten van de Amerikanen in hun strijd tegen terreur, was een van de eerste regeringsleiders die militairen toezegde voor de Amerikaanse invasie. In de Sydney Morning Herald zei hij „verbijsterd te zijn” dat het opleidingswerk niet wordt voortgezet.

Rudd verklaarde vandaag in het parlement dat „deze regering niet gelooft dat onze alliantie met de Verenigde Staten automatisch inhoudt dat we ons voegen naar elk onderdeel van het Amerikaanse buitenlandse beleid”.

Sinds de invasie van Irak in 2003 zijn 27 Australiërs gewond geraakt. Er zijn geen Australische doden gevallen bij gevechtshandelingen. In Afghanistan zijn sinds 2002 vijf Australische militairen door geweld gedood. (AP, Reuters)