Arjen Robben, de comeback kid van Nederland

Arjen Robben speelde zich met twee goede optredens in de basis van Oranje.

De linksbenige voetballer maakte tegen Wales na een solo het openingsdoelpunt.

Arjen Robben leek dit seizoen in de vergetelheid te raken. De 24-jarige aanvaller van Real Madrid raakte opnieuw verschillende keren geblesseerd en verdween uit beeld bij het Nederlands elftal. De linksbenige voetballer beklaagde zich in maart van dit jaar over het gebrek aan steun van bondscoach Marco van Basten.

Robben begreep niet waarom hij niet was opgeroepen voor de oefeninterlands tegen Kroatië en Oostenrijk. Hij voelde zich fit, maar een telefoontje vanuit Zeist bleef uit. De voetballer, die bij het WK van 2006 nog tot de vaste krachten behoorde, was gedaald in de pikorde van Oranje. Destijds schaarde Van Basten Robben bij de beste voetballers van de wereld. Nu leek hij genoegen te moeten nemen met een rol op het tweede plan.

Robben wist zich de voorbije weken zo te presenteren dat hij zichzelf verbaasde. De speler, die op 1 maart geblesseerd was geraakt na een doodschop van Quique Alvarez van Recreativo Huelva, keerde in de slotfase van de Spaanse competitie terug in het elftal van Real Madrid. Met enkele goede optredens en drie doelpunten had hij nog een bescheiden aandeel in het veroveren van de landstitel. Toch had Robben zijn criticasters in Madrid niet helemaal weten te overtuigen. Robben was samen met Fernando Torres – die van Atlético Madrid naar Liverpool vertrok – met een transfersom van 36 miljoen euro de duurste speler van de vorige zomer. Maar hij behoorde zeker niet tot de opvallendste namen van het voorbije seizoen.

Binnen de selectie van het Nederlands elftal kreeg Robben voor een plek aan de linkerkant van het middenveld te maken met serieuze concurrentie van Wesley Sneijder, Ibrahim Afellay en Ryan Babel. Robben voelde zelf ook dat hij zich opnieuw moest bewijzen. „Ja, ik had nu toch wel een andere positie dan twee jaar geleden”, stelde hij gisteren na de oefeninterland tegen Wales. „Destijds was ik er honderd procent zeker van dat ik zou spelen. Nu moest ik iets extra laten zien.”

En dat deed Robben. Vorige week kreeg hij voor het duel met Oekraïne nog rust, maar afgelopen donderdag tegen Denemarken liet de 33-voudig international zien dat hij het alternatief voor de linkerkant is. De dribbels van Robben oogden bij vlagen weer ouderwets. In het stadion, waar Robben op 17 oktober vorig jaar voor de zoveelste keer werd geveld door een blessure aan zijn hamstrings, werd hij toegejuicht. Dit was de Robben waar Van Basten altijd een plaatsje voor vrij wil houden.

De bondscoach had de afgelopen week een persoonlijk onderhoud met Robben. De aanvaller legde nog eens uit dat hij het gevoel heeft het blessureleed achter zich te hebben gelaten. Een dag voordat Oranje aantrad tegen Wales zag Robben zijn naaste concurrent Babel afhaken met een enkelblessure. Zo was het niet meer dan logisch dat de in Bedum geboren prof opnieuw in de basis zou beginnen. Robben maakte de verwachtingen wederom waar. In de 35ste minuut brak hij de wedstrijd open.

Voor Robben vormde vooral de wijze waarop hij zijn negende doelpunt voor Oranje maakte, het bewijs dat hij weer in goede vorm steekt. „Dat was een belangrijk moment”, zei Robben terugkijkend. „Ik ging op volle kracht naar de goal toe. Ik heb weer de snelheid en de kracht om dit soort acties te kunnen maken. En dan kan niemand mij tegenhouden.”

De wijze waarop Robben zich plotseling weer bij Oranje manifesteert, past wel bij zijn grillige carrière. In de aanloop naar het EK van 2004 raakte hij bij PSV geblesseerd aan zijn hamstrings, maar wist op tijd te herstellen. Robben kende in Portugal zijn internationale doorbraak. In een groepsduel met Tsjechië groeide hij uit tot de gevaarlijkste aanvaller van Nederland. Toenmalig bondscoach Dick Advocaat haalde zich de woede van de Oranjefans op de hals toen hij de voetballer na een uur wisselde voor Paul Bosvelt.

Als voetballer van Chelsea groeide Robben daarna uit tot een sensatie. Maar tal van blessures wierpen hem opnieuw ver terug. Op het WK van 2006 stond Robben na een uitstekend optreden in de eerste groepswedstrijd en een goal tegen Servië even in de schijnwerpers. Om daarna weer ver terug te vallen. Op het EK hoopt hij definitief zijn naam als de comeback kid te vestigen.