Plasprobleem

De nieuwe pomp voor de wc van het Internationale Ruimtestation wordt in het ruimteveer Discovery geladen. Foto NASA NAsa

Als het weer en de techniek meewerken vertrekt in het holst van de komende nacht weer een ruimteveer vanaf de lanceerbasis Cape Canaveral in Florida. Het ruimteveer Discovery zal vracht brengen naar het Internationale Ruimtestation, en zeven astronauten.

Zes van hen moeten na twee weken weer naar de aarde terug. De zevende astronaut, Greg Charmitoff, blijft. Hij vervangt Garrett Reisman, die na drie maanden in de ruimte mee naar aarde terug zal reizen.

De vracht bestaat uit onderdelen voor het Japanse Kibo Laboratorium, en een pakketje dat woensdag met een commerciële vlucht van Moskou naar Florida is gebracht: een nieuwe pomp voor de – enige – wc in het ruimtestation.

Die wc, van Russische makelij, zeven jaar oud en ontworpen voor gewichtsloze omstandigheden, zou het vorige week met een knal begeven hebben. Dat wil zeggen: het deel van de wc dat vloeistoffen verwerkt. Een ventilator in het pompsysteem dat bij afwezigheid van zwaartekracht de urine naar een verzamelbak zuigt, zou er de brui aan hebben gegeven. Een kleine reparatie vorig weekend verhielp het euvel alleen tijdelijk. Sindsdien behelpen de astronauten zich: ze kunnen alleen naar de wc als twee collega’s de pomp handmatig bedienen, en dat vergt tien minuten.

Niet prettig, zeker als dit weekend nog eens zeven astronauten arriveren. Maar de nieuwe pomp met toebehoren die zij meenemen, moet het probleem verhelpen. En later dit jaar komt er een nieuwe wc. Die heeft NASA in Rusland aangeschaft, voor negentien miljoen dollar.