Outsider Safina klaar voor de grote sprong

Dinara Safina (22) geldt als dark horse op Roland Garros. Met hulp van een nieuwe coach hoopt de tennisster zich bij de absolute top te voegen. „Ik neem iedere dag zoals hij komt.”

Ieder grandslamtoernooi kent een dark horse, een outsider die kans maakt op de titel. Op Roland Garros is dat Dinara Safina. Gisteren imponeerde de Russische in de eerste ronde met een afgetekende zege op Katarina Bondarenko: 6-1 en 6-3. Om meteen na afloop haar kansen af te zwakken. „Ik neem iedere dag zoals hij komt. Zonder Justine Henin maken veel speelsters kans te winnen. Er is niet één uitblinker.”

Safina zal de rest van haar carrière aan de Belgische herinnerd worden. Want ook gisteren wilden verslaggevers weten hoe het voelt de laatste officiële wedstrijd tegen de voormalige nummer één van de wereld te hebben gespeeld. En of zij begrijpt waarom een topspeelster op 25-jarige leeftijd een punt achter haar carrière zet. „Als het genoeg is, is het genoeg”, antwoordde Safina. „Je kunt jezelf alleen voor honderd procent geven op de baan. Maar als Justine iets buiten de tenniswereld wil bereiken moet ze dat zeker doen. Ik ben blij voor haar.”

Safina is niet alleen de laatste profspeelster die een wedstrijd tegen de zevenvoudig grandslamwinnares speelde, ze vormde ook de directe aanleiding voor Henins plotselinge afscheid. „Tegen het eind van mijn partij tegen Safina (eerder deze maand in Berlijn, red.) drong het opeens tot mij door”, zei de Belgische bij haar afscheid. „Ik moet mezelf niet meer voor de gek houden en gewoon accepteren dat het over en uit is.”

Dat geldt niet voor Safina. Na ruim tweeënhalf jaar tegen de absolute tennistop te hebben aangeschurkt, lijkt de in Moskou woonachtige speelster klaar om de grote sprong te maken. Op Roland Garros treft ze mogelijk haar landgenote Maria Sjarapova, de nieuwe nummer één van de wereld. In Berlijn won zij niet alleen in de derde ronde van Henin, maar veegde zij ook Serena Williams en Elena Dementjeva van de baan. Hoewel de zus van tweevoudig grandslamwinnaar Marat zes titels achter haar naam heeft staan, won ze ‘Berlijn’ met zo veel overtuiging dat zelfs haar immer kritische broer haar complimenten maakte. „Voordat we naar Duitsland afreisden hadden we een beetje ruzie”, legde Safina in Berlijn uit. „Marat vond dat ik alles verkeerd deed. Misschien heeft dat mij wel extra geprikkeld.”

Anders dan Marat heeft Safina altijd hard aan haar tennisspel moeten werken. Waar zíj als kind urenlang trainde met haar moeder Raouza Islanova – haar vader is directeur van een tennisclub in Moskou – presteerde haar broer beter met minieme trainingsarbeid. Ook gisteren bleek hoe de 22-jarige Russin opkijkt tegen de voormalige topper (28) die vandaag in Parijs de tweede ronde hoopt te bereiken. „Iedere keer als ik hem zie tennissen, vind ik dat hij geweldig speelt”, zei ze na afloop van haar partij tegen Bondarenko. „Hij denkt er vaak over om te stoppen, maar volgens mij kan hij nog lang mee.”

Net als haar broer gold Safina jarenlang als een typisch Russische krachtpatser. Maar onder leiding van haar nieuwe coach Heinz Günthardt legt zij steeds meer variatie en technische verfijning in haar spel. De ex-coach van voormalig tennisvedette Steffi Graf probeert ook te sleutelen aan misschien wel haar grootste zwakte: haar driftbuien. „Ik zal mijn emoties beter moeten leren beheersen”, concludeerde Safina gisteren met opvallend veel zelfkennis. „Dat is een lang leerproces, maar het gaat mij steeds beter af.” In Berlijn bewees ze hoe ver ze is gekomen; liefst drie maal in het toernooi bewaarde ze haar kalmte na een set achterstand.

Volg Dinara Safina via www.dinarasafina.com of www.rolandgarros.com