Het onhaalbare toch gehaald

Hordenloper Marcel van der Westen (31) mag eindelijk naar de Olympische Spelen.

Belgische trainster hielp ‘eigenwijze’ atleet bij de verbetering van zijn techniek.

Lieve van Mechelen nam zaterdag bij de FBK Games in Hengelo kennis van de harde wind, schudde haar hoofd en constateerde dat de olympische limiet door de omstandigheden onhaalbaar was voor Marcel van der Westen, de hordenloper die zij nu anderhalf jaar traint. Maar de atleet scheerde over de hekjes, won de race en dook tweehonderdste van een seconde onder de tijdgrens voor ‘Peking’. Zijn Belgische trainster was stupéfait. „Ik weet dat Marcel beresterk is, maar met een tegenwind van 1,7 m/s een tijd van 13,46 seconden lopen is fenomenaal.”

De winnaar was even zichzelf niet. Toen Van der Westen zich realiseerde dat hij in Hengelo had gewonnen én naar de Olympische Spelen mag, trad hij buiten zichzelf van vreugde. Zijn oerkreet moet tot in Duitsland hoorbaar zijn geweest en de bos bloemen die hij na de finish in de handen kreeg gedrukt, wierp hij al rennend in het publiek. Zijn eerste reactie toen hij stilstond: „Man, dit is fucking special.”

Van der Westen ervoer het als gerechtigheid dat hij eindelijk iets groots te vieren had. Hoewel zijn talent onomstreden is, stond de hordenloper op belangrijke momenten vaak in de schaduw van Gregory Sedoc, zijn vriend en grote concurrent. Sedoc ging vier jaar geleden naar de Spelen in Athene, terwijl Van der Westen tot zes keer toe enkele honderdsten tekort kwam. Vorig jaar kaapte Sedoc de Europese indoortitel letterlijk voor zijn neus weg en vervolgens won zijn kameraad ook de FBK Games binnen de olympische limiettijd. Van der Westen droop toen geblesseerd af en kon Sedoc drie maanden later niet vergezellen naar de WK in Osaka.

Zaterdag was alles anders en vierde Van der Westen zijn feestje. „Als ik het iemand gun, is het Gregory, maar ik was vorig jaar stinkend jaloers op zijn overwinning. De mooiste zege in Nederland is die bij de FBK Games.”

Tegenwoordig staat er een andere Van der Westen op de baan. Een atleet met een verbeterd loopvermogen en verfijndere hordentechniek, maar vooral ook een man die door alle progressie barst van het zelfvertrouwen. „Alles klopt. Ik zit goed in mijn vel, omdat het lekker gaat op mijn werk (als vermogensbeheerder bij ABN Amro, red.) en ik al lang zonder pijntjes kan trainen. Bovendien had ik vandaag dat machtige gevoel van onoverwinnelijkheid, het gevoel dat ik alles onder controle had. Die momenten zijn schaars en niet in geld uit te drukken. Ik zou het voor nog geen 20.000 euro willen ruilen.”

De andere Van der Westen is vormgegeven door Van Mechelen, de trainsters uit Herentals naar wie hij uitweek toen Ineke Bonsen hem anderhalf jaar geleden de wacht aanzegde. Zij vertelde Van der Westen dat hij een schop onder zijn kont nodig had, omdat hij zijn mogelijkheden niet maximaal benutte. Van Mechelen gaf hem dat zetje, al ging dat niet vanzelf. „Marcel is nogal eigenwijs en ongeduldig”, zegt de Belgische, die daardoor echter niet werd ontmoedigd. „Hij ging netjes over de horden, maar had een slechte looptechniek. Gewoon over honderd meter lopen was een drama. Ik zei hem: ‘Marcel, op de dag dat jij goed leert lopen, word je sneller’. Al die looptrainingen accepteerde hij moeizaam. ‘Waar blijven die horden?’, vroeg hij voortdurend. Maar ik heb doorgedrukt.”

Behalve aan een lichte verbetering van zijn techniek – „Marcel hield boven de horde zijn been zijwaarts in plaats van gestrekt” – werkte ze aan Van der Westens mentale weerbaarheid. Van Mechelen vindt het een nadeel dat de atleet zijn sport met een baan combineert. „Dat wringt, omdat het energie vraagt. Zou hij zeven- of achtentwintig zijn geweest, dan had ik hem gevraagd met werken te stoppen. Maar nu hij bijna 32 is, zou dat stupide zijn. Ik begrijp dat hij op deze leeftijd zijn maatschappelijke carrière niet kan afbreken. Desondanks proberen we alles eruit te halen.”

En dat kan heel veel zijn, voorspelt Van Mechelen. „Hij moet tot een tijd van 13,25 in staat zijn, misschien zelfs sneller. En de ervaring leert dat je met tijden tussen de 13,20 en 13,25 bij de Olympische Spelen vrijwel zeker in de finale staat. Je moet er alleen voor zorgen dat je die tijd op het moment suprème loopt. Er zijn wel twintig atleten die onder de 13,25 kunnen lopen. Maar dat geeft geen garantie. Op grond van zijn persoonlijke record had Marcel ook niet in Hengelo kunnen winnen. Hij zal in Peking op de beslissende momenten heel sterk moeten zijn.”

Tijdens de Spelen is Van Mechelen acht maanden zwanger en kan zij Van der Westen niet begeleiden. Die taak wordt dan waargenomen door Marita van Zwol, de trainster van Sedoc, die ook naar Peking mag omdat hij zaterdag met 13,63 vormbehoud toonde.