Vluchten schrappen is enige oplossing

Air France-KLM heeft een slecht moment gekozen om teleur te stellen. De luchtvaartmaatschappij heeft een winst bekendgemaakt die ruim beneden de verwachtingen is gebleven, een dag nadat topman Gerard Arpey van American Airlines had gewaarschuwd voor een armageddon in de luchtvaartsector.

Arpey zei terecht dat de bedrijfstak zich eenvoudigweg geen olieprijs van 125 dollar per vat kan veroorloven in een tijd dat de economieën overal ter wereld inzakken. De duizelingwekkende stijging van de olieprijs dreigt de winsten van de grootste luchtvaartmaatschappijen ter wereld in rook te doen opgaan. De aandelenkoersen kelderen wereldwijd, inclusief een koersdaling van 9 procent voor Air France.

Het grote probleem voor luchtvaartmaatschappijen is dat ze de brandstofkosten niet aan de consumenten kunnen doorgeven. Brandstoftoeslagen hebben tot nu toe opmerkelijk goed gewerkt, maar de brandstofprijzen stijgen de pan uit. De huidige plannetjes om extra bedragen in rekening te brengen voor tassen of raamplaatsen zijn een belediging. De consument zal gaan beseffen dat de vluchtkosten eigenlijk veel hoger zijn, en sommigen zullen stoppen met vliegen. Dat is de reden dat American Airlines, en tot op zekere hoogte British Airways, capaciteit aan het schrappen zijn.

Air France verkeert in een betere positie om de hoge brandstofprijzen te trotseren, althans dit jaar. Het concern heeft 75 procent van zijn brandstofbehoeften gedekt tegen 60 dollar per vat. Niettemin zal de winst dit jaar met 30 procent dalen als we uitgaan van een olieprijs van 120 dollar per vat. Het beeld is zelfs nog grimmiger op het huidige niveau van 135 dollar per vat. Beleggers werden ook op de kast gejaagd door het feit dat Air France in het laatste kwartaal van het jaar verlies leed, terwijl British Airways en Lufthansa recordwinsten boekten. Het feit dat het concern een voorziening had getroffen van 530 miljoen euro – tweemaal zoveel als verwacht – om potentiële boetes wegens prijsafspraken te kunnen betalen, heeft ook al niet geholpen.

Luchtvaartmaatschappijen kunnen reëel gesproken slechts twee maatregelen nemen om de stijgende olieprijs het hoofd te bieden. De ene is snijden in de capaciteit, de andere is bezuinigen. Air France zegt meer ruimte voor kostenbesparingen te hebben na de fusie met KLM. Maar het concern zou net als zijn concurrenten eveneens moeten overwegen zijn vluchtschema te kortwieken.

Dankzij vertragingen hoeft het volgend jaar in ieder geval nog niet de Airbus A380 in ontvangst te nemen. Op de korte termijn gaat het schrappen van vluchten ten koste van de omzet. Maar op de langere termijn is dat, als de olieprijs hoog blijft, de enige manier waarop de sector kan hopen geld te verdienen.

Fiona Maharg-Bravo