Strijd om Australische kolen begonnen

Het verzekeren van je juwelen is de normaalste zaak van de wereld, maar het verzekeren van je kolen is dat niet. Toch is dat laatste precies wat ArcelorMittal beoogt met de aankoop van een belang van 15 procent in de Australische steenkoolleverancier Macarthur Coal. De in Luxemburg gevestigde grootste staalproducent ter wereld legt een groot bedrag op tafel voor een minderheidspositie. Een volledige overname, die het concern niet heeft uitgesloten, zou wel eens een verstandige zet kunnen zijn.

Het belang van ArcelorMittal waardeert heel Macarthur op 4 miljard dollar (2,5 miljard euro). In relatieve termen lijkt dat misschien niet zo hoog. Het komt neer op ongeveer 3,6 dollar per ton voor de kolen van Macarthur, terwijl Xstrata 4 dollar per ton heeft betaald voor die van het eveneens Australische Resource Pacific. Maar ArcelorMittal had een jaar geleden voor een kwart van die prijs aandelen kunnen kopen.

Het door ArcelorMittal neergetelde bedrag is slechts zinvol als je gelooft dat de kolenprijs hoog zal blijven. En dat zou heel goed kunnen. De contractprijs voor cokes, het soort kolen dat wordt gebruikt voor de staalproductie, is dit jaar verdrievoudigd naar 300 dollar per ton.

Een deel van dat bedrag is het gevolg van uitzonderlijke gebeurtenissen als mijnoverstromingen. Maar verstoppingen in de infrastructuur zullen er waarschijnlijk voor zorgen dat de leveranciers nog wel een jaar of tien de overhand zullen houden.

Daarom lijkt de aanpak van ArcelorMittal toch slim. Het concern heeft al flink geïnvesteerd in het veiligstellen van zijn eigen voorraden ijzererts, het tweede belangrijke ingrediënt voor staal. Het voorziet nu ongeveer in de helft van zijn eigen ijzerertsbehoefte. Maar op het gebied van kolen, die iets lastiger te krijgen zijn dan ijzererts, is ArcelorMittal slechts voor 15 procent zelfvoorzienend. Macarthurs bezittingen zouden dat percentage opvoeren tot 25 procent.

De staalproducent heeft de deur op een kier gelaten voor een overname en de Australische toezichthouder gevraagd zijn belang verder uit te mogen breiden. De Chinese staat bezit al 19 procent van Macarthur, zodat een weigering van dit verzoek niet direct voor de hand ligt. Oprichter Ken Talbot van Macarthur heeft ArcelorMittal 5 procent van zijn belang van 25 procent verkocht, dus er is ook een potentiële verkoper.

Daardoor is de weg vrij voor een biedingsstrijd, met name als Talbot besluit zijn aandelen bij andere mogelijke bieders onder de aandacht te brengen. Cokes behoren tot de meest gevraagde grondstoffen uit de mijnbouw. Xstrata had belangstelling voor Macarthur totdat de pers er lucht van kreeg, aldus een ingewijde. ArcelorMittal heeft nu in ieder geval een goede uitgangspositie verworven.

John Foley

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com