Ook indianenstam doet aan risicospreiding

Veertig jaar geleden waren de Seminole-indianen uit Florida straatarm. Nu zijn ze rijk en eigenaar van de Hard Rock-keten. Vandaag bezoekt een delegatie het filiaal in Amsterdam.

Max B. Osceola junior draagt een gilet met traditionele indianenpatronen over het zwarte Hard Rock Dubai-shirt dat om zijn ronde buik spant. Op zijn visitekaartje staat een foto van een grijnzende Osceola pontificaal gezeten op een glimmende Harley Davidson.

Osceola, een grijzende vijftiger, oogt niet als de gemiddelde zakenman. Toch kocht hij, samen met de 3.300 andere leden van indianenstam de Florida Seminoles, in december 2006 de Hard Rock-keten voor 965 miljoen dollar.

Vandaag is een afvaardiging van de Seminoles in Amsterdam op bezoek bij de Nederlandse vestiging van het Hard Rock Cafe. Op het terras van het glamourrestaurant doet Osceola, als bestuurder in de Seminole-regering een van de machtigste stamleden, zijn verhaal. Hij legt uit hoe de indianenstam rijk is geworden met het uitbaten van casino’s en waarom de Seminoles zo graag Hard Rock wilden inlijven.

„Toen ik klein was, parkeerde mijn vader auto’s. Dat was zijn baan. Ik ging met hem mee. Pas als hij wat fooi had gekregen, kon ik naar de supermarkt om ontbijt te kopen”, zegt Osceola. Vorig jaar verdiende hij zo’n 420.000 dollar (266.436 euro), zo blijkt uit onderzoek van de Amerikaanse krant South Florida Sun-Sentinel. Over de beschuldigingen dat vooraanstaande Seminoles als Osceola zich excessief zouden verrijken ten koste van de rest van de stam wil de indianenleider weinig kwijt. „Dat is tussen mij en mijn stam”, zegt Osceola kortaf.

De huidige Seminoles stammen af van indianen die in de achttiende eeuw uit het oosten van de VS naar het dunbevolkte Florida trokken. In 1957, na vele oorlogen tussen de indianen en het leger, kregen de Seminoles in Florida het recht om over hun eigen autonoom gebied te regeren.

„Wij zijn onze eigen natie met onze eigen soevereine staat”, zegt Osceola trots. Pas in 1975 begonnen de Seminoles hun economisch voordeel te doen met de status aparte door belastingvrij sigaretten te verkopen. „De staat Florida kan dit niet belasten. Frankrijk kan ook niet in Amsterdam belasting innen”, legt Osceola uit.

De sigarettenverkoop leverde de stam in de jaren zeventig miljoenen op. De Seminoles begonnen toen ook met het aanbieden van Bingo met hoge geldprijzen. „Opeens kregen we allemaal rechtszaken aan onze broek. De gemeente, de staat en de nationale overheid wilden allemaal onze winst afsnoepen”, zegt Osceola, die volgens de South Florida Sun-Sentinel een uitstaande belastingschuld heeft van 1 miljoen dollar. „Uiteindelijk heeft de rechter ons gelijk gegeven.”

Inmiddels hebben de Seminoles zes casino’s in het zuiden van Florida. „Waarvan twee Hard Rock Casino’s”, zegt Osceola. „Eén in Tampa en één in Hollywood.” Jaarlijks zetten de Seminoles 1,4 miljard dollar om met hun gokindustrie. Volgens The Miami Herald verdienen ze maandelijks 37 miljoen dollar.

De Seminoles zijn niet de enige stam die met kansspelen rijk zijn geworden. Volgens de National Indian Gaming Commission, de toezichthouder, zijn er in 28 van de 50 Amerikaanse staten indianenstammen die kansspelen aanbieden. De omzet van al deze aanbieders is in de laatste jaren fors gestegen van 6,3 miljard in 1996 naar 25 miljard in 2006.

„Toch hebben wij mazzel gehad”, vertelt Osceola. „Zuid-Florida trekt jaarlijks miljoenen toeristen. Wij hebben een gigantische afzetmarkt voor ons product. Stammen in afgelegen gebieden kunnen wel kansspelen aanbieden, maar daar is er geen markt voor.” Osceola noemt de Sioux-stam die in het dunbevolkte South Dakota wonen. „Hun reservaat is zo’n beetje het armste van de VS.”

Jaarlijks ontvangt ieder lid van de Florida Seminoles zo’n 120.000 dollar van de winst die de stam maakt. Veertig jaar geleden was dit slechts 100 dollar per jaar. „Wij kunnen onze gokinkomsten gebruiken om de leefomstandigheden op ons grondgebied fors te verbeteren”, zegt Osceola.

De aankoop van de Hard Rock-keten, met 127 cafés in 48 landen, zes hotel-casino’s en twee concertzalen, is voor de stam een manier van risicospreiding. Osceola: „Voor de overname waren wij afhankelijk van de kansspelindustrie in Florida. Nu zijn wij wereldwijd ook actief in horeca, amusement en merchandising.” De komende jaren moeten er cafés, hotels en casino’s verrijzen in onder meer, Macau, Maleisië en Dubai. „Als de economie in Florida even wat slechter is, hebben wij daar nu veel minder last van.”