Napoleontisch familiebedrijf

Corporate Express kent zijn Franse fusiepartner Lyreco van de Nederlandse markt, sinds de Fransen een dochter van Ahrend kochten. Lyreco werkt nu nog samen met Staples.

Nu bestellen, morgen op uw bureau. Kantoorinrichter Lyreco neemt de 24-uurseconomie letterlijk. Pennen, markeerstiften, ordners, bureaus en zelfs toiletpapier, bedrijven geven gemiddeld jaarlijks 375 euro per werknemer uit aan zulke kantoorspullen. In dit segment is Lyreco al 80 jaar actief – en gevreesd.

De fusieplannen van Corporate Express met het gesloten Franse familiebedrijf worden gezien als een poging om de Amerikaanse rivaal Staples van het lijf te houden. Maar ook zuiver economisch lijkt de combinatie logisch voor Corporate Express, dat de meeste omzet in de VS haalt.

Het Noord-Franse bedrijf – opgericht in 1926 en Europees marktleider dankzij een reeks uitgekiende overnames die volgens insiders op ‘Napoleontische’ wijze werden geleid door Georges Gaspard, grootaandeelhouder en kleinzoon van de oprichter – staat in de sector bekend om zijn goed geoliede logistieke machine en grote kostenefficiëntie.

In 2005 kreeg het voet aan de grond in Nederland door de overname van de divisie kantoorartikelen van kantoorinrichter Ahrend. Pikant detail: vijf jaar daarvoor had ook Corporate Express – toen onder de naam Buhrmann – een poging ondernomen om de Ahrend-afdeling in te lijven. Tevergeefs. Het moest met lede ogen aanzien hoe Lyreco op die manier een sterke positie in de Benelux verwierf.

In de daaropvolgende jaren centraliseerde de Franse handelaar zijn distributie voor de Benelux op één punt in Vottem, bij Luik. De distributiecentra in Zele (België) en Nieuwegein werden gesloten.

Kantoorinrichters richten zich sterk op kostenbesparing, omdat de inkoopprijs van de kantoorartikelen slechts 40 procent van de factuurprijs bedraagt. De overige 60 procent zijn transactiekosten, zoals afhandeling, levering en betaling. Op dit terrein speelt de concurrentiestrijd zich af.

De vraag is dan ook waar Corporate Express en Lyreco bij een fusie ‘overlap’ zullen hebben. In het distributiecentrum bij Luik – een recente investering van 14 miljoen euro – verlaten dagelijks ruim 3.000 producten de deur, ook richting Nederlandse markt. Insiders vragen zich af of dit niet zal resulteren in het afslanken van andere centra van Corporate Express.

Lyreco boekte in 2007 een omzet van 2,2 miljard euro, 212.000 euro per personeelslid. Corporate Express scoort hierin beter: 316.000 euro per werknemer op een omzet van 5,6 miljard euro. Lyreco slaagde er wel in om een hoger bedrijfsresultaat te halen: 8,3 procent van de omzet tegenover 5,8 procent bij Corporate Express.

Dit kan erop wijzen dat beide bedrijven iets van elkaar te leren hebben. Ook Staples was zich bewust van de efficiënte aanpak van Lyreco in Europa. Het had een alliantie met het Franse bedrijf lopen voor zijn Europese verkoop. Als de fusie doorgaat, dan zal die samenwerking ogenblikkelijk stopgezet worden, zo liet Corporate Express gisteren weten.