En plotseling is praten dus de uitkomst

Kritische aandeelhouders mochten gisteren de topman en commissarissen bij ASMI niet wegstemmen.

Ze moeten van de rechter nog maar een keer praten.

Even zag het ernaar uit dat deze week een beslissende klap uitgedeeld zou worden in een al twee jaar durende strijd tussen technologiebedrijf ASMI en twee kritische aandeelhouders. Die aandeelhouders zijn uit op het hoofd van topman Chuck del Prado, de zoon van ASMI-oprichter Arthur del Prado. En ze willen dat drie commissarissen opstappen. De rechter dwong dinsdagavond de kiftende partijen echter terug aan de onderhandelingstafel.

Dat Chuck drie maanden geleden zijn vader opvolgde was een steen des aanstoots voor de twee activistische aandeelhouders Fursa en Hermes die al meer dan twee jaar felle kritiek hebben op het bedrijf. Zij vinden dat de Del Prado’s het beursgenoteerde bedrijf runnen als een familiebedrijf. Ze zijn bovendien zwaar ontevreden over de prestaties.

Afgelopen dinsdag moest de ondernemingskamer zich uitspreken over een beschermingsconstructie die het bedrijf inderhaast optuigde om zich te verweren tegen deze activistische aandeelhouders. Maar na acht uur van pleiten en verweren kwam voorzitter Huub Willems van de ondernemingskamer ’s avonds laat tot een conclusie die hij ook al aan het begin van de zitting had kunnen trekken: de partijen moeten doorpraten in plaats van ruzie maken.

De activistische aandeelhouders hadden gisteren op een aandeelhoudersvergadering een nieuwe bestuursvoorzitter willen laten benoemen en een geheel nieuwe raad van commissarissen. Maar hun kansen om een meerderheid van de stemmen te krijgen, werden gefrustreerd door een noodgreep van ASMI.

Het bedrijf gaf op 14 mei, terwijl de discussie met de aandeelhouders nog liepen, plotseling nieuwe aandelen uit aan De Stichting Continuïteit ASMI. Die kreeg daardoor bijna 30 procent van de stemmen. Daarmee werd het voor de kritische aandeelhouders de facto onmogelijk om nog een meerderheid voor hun voorstellen te krijgen. Immers: oprichter Arthur del Prado heeft 21 procent van de aandelen in bezit.

Hermes, een vermogensbeheerder voor Britse pensioenfondsen, en hedgefonds Fursa wilden dat de ondernemingskamer de beschermingsconstructie ongedaan zou maken. Ze haalden daarvoor alles uit de kast: de aandelenuitgifte zou onrechtmatig zijn, niet conform de regels van goed ondernemingsbestuur. ASMI verdedigde zich door te stellen dat de aandeelhouders niet uit zijn op het vertrek van Chuck, maar het bedrijf willen opsplitsen. Dat geldt met name voor Fursa en het van Stork bekende hedgefonds Centaurus, dat recent een groot belang (7 procent) opbouwde.

De beschermingsconstructie was daarom wel terecht en overigens ook conform de statuten, aldus de advocaten van ASMI.

Hermes lijkt zich kwetsbaar te hebben gemaakt door samen met Fursa op te trekken. Zoals ASMI in zijn verdediging stelde is Fursa al jaren uit op het opsplitsen van het bedrijf. Hermes, dat in 2006 tegen de splitsingsvoorstellen van Fursa stemde, heeft zich meer opgesteld als een rustige en betrouwbare aandeelhouder die ASMI voor de lange termijn wil steunen.

De advocaten van ASMI (zowel het bedrijf als de stichting als grootaandeelhouder Arthur del Prado als de Ondernemingsraad van ASMI hadden eigen advocaten ingehuurd) en van de hedgefondsen (Hermes, Centaurus en Fursa hadden ook ieder een eigen advocaat) slingerden urenlang verwijten naar elkaar. Maar toen de ondernemingskamer tegen het eind van de zitting enkele direct betrokkenen aan het woord liet, bleken zij nog steeds ruimte voor onderhandelen te zien.

Voor Willems en zijn hof werd toen pas duidelijk welke kant de uitspraak zou moeten op gaan. In plaats van een principiële juridische uitspraak te doen over de beschermingsconstructie bedacht Willems een tussenoplossing. Partijen moeten een maand lang met elkaar om de tafel en uiterlijk op maandag 23 juni laten weten wat de uitkomst van die gesprekken is. Tot die tijd mogen aandeelhouders geen onomkeerbare besluiten nemen, zoals stemmen over ontslag of benoeming van bestuurders of commissarissen.

Op 15 juli moet ASMI een extra vergadering van aandeelhouders uitschrijven, waar dan alsnog over ontslag en benoeming gestemd kan worden of over nieuwe voorstellen op basis van het resultaat van de nog te houden besprekingen. Grote vraag is of de boze aandeelhouders tot die tijd eensgezind zullen blijven optrekken.