Corporate Express vindt uitweg

Kantoorinrichter Corporate Express is erin geslaagd een list te vinden om het belager Staples fors moeilijker te maken het bedrijf over te nemen: een fusie met een Frans familiebedrijf.

In deftig Engels zegt topman Peter Ventress absolutely delighted, ongelofelijk opgetogen, te zijn over het plan om zijn Corporate Express te fuseren met Lyreco. Na de fusie zou het nieuwe Corporate Express, met een geschatte jaaromzet van 7,8 miljard euro, één van de grootste handelaren in kantoorartikelen ter wereld worden.

Alsof er geen vuiltje aan de lucht was, zo maakten Peter Ventress en Eric Bigeard, de bestuursvoorzitter van het Franse Lyreco, de fusieplannen vanochtend bekend. „Ik praat niet over Staples. Ik praat alleen over de mooie kansen die deze fusie biedt”, zei Ventress in een telefonisch interview.

Toch is het samengaan met familiebedrijf Lyreco dé manier voor Corporate Express om uit handen te blijven van Staples, de Amerikaanse branchegenoot die gisteren een vijandig bod van 2,8 miljard euro op Corporate Express uitbracht.

Het fusiebedrijf is te groot en te duur voor Staples om het alsnog op te kopen, zegt Martijn den Drijver, analist bij SNS Securities. Volgens topmannen Ventress en Bigeard is het realistisch om te verwachten dat Corporate Express drie jaar na de fusie wereldwijd een omzet van zo’n 10 miljard euro zal boeken, ruim 2 miljard euro meer dan de huidige gecombineerde omzet van de bedrijven.

Ondanks de positieve verwachtingen over de toekomst, heeft het fusieplan er alle schijn van een manier te zijn om te voorkomen dat Staples Corporate Express inlijft, zegt Den Drijver. Corporate Express spreekt dat overigens tegen.

Niet alleen de timing van de bekendmaking, een dag nadat Staples officieel het vijandige bod uitbracht, wijst hier op. Zo wordt Bigeard, de topman van het veel kleinere Lyreco, de nieuwe nieuw bestuursvoorzitter van Corporate Express. Ventress doet een stap terug, maar blijft wel bestuurder. Bigeard krijgt persoonlijk 2,5 procent van de aandelen Corporate Express in zijn bezit.

De fusiebesprekingen lopen al sinds januari, zegt Bigeard. „Dat laat duidelijk zien dat deze fusie compleet los staat van het Staples-bod”, valt collega-topman Ventress hem bij. Het gerucht van een bod door Staples deed pas in februari voor het eerst de ronde.

Toch is het al langer onrustig bij Corporate Express. Al in oktober van vorig jaar eiste aandeelhouder en hedgefonds Centaurus dat Corporate Express zichzelf te koop zette of zou opsplitsen in een Europees en een Amerikaans bedrijf. Corporate Express gaf toen geen gehoor aan de eis. Wel stapten topman Frans Koffrie en president-commissaris Paul van den Hoek op in een poging de activistische aandeelhouders tevreden te stellen.

Half juni wordt het onderwerp besproken op de aandeelhoudersvergadering van Corporate Express. „We gaan proberen alle aandeelhouders te overtuigen”, zei Ventress vanochtend. Op de beurs werd fors gehandeld in Corporate Express. Rond het middaguur stond de koers 2,60 procent lager dan de slotkoers van gisteren. „Een ander soort aandeelhouders gaat nu Corporate Express kopen”, zegt analist Fernand de Boer van Petercam. „Degenen die speculeerden op een overname stappen uit en worden vervangen door mensen die geloven in de winstgevendheid van fusie.”