Beter wordt het niet bij British Airways

Willie Walsh, de topman van British Airways, zegt dat hij zich voelt alsof hij zojuist de voetbalcompetitie heeft gewonnen. Geen wonder: beter dan dit wordt het niet voor de Britse luchtvaartmaatschappij. Ondanks de chaotische opening van Terminal 5 op de luchthaven London Heathrow heeft British Airways de heilige graal gevonden van een operationele winstmarge van 10 procent over het jaar dat eindigt in maart 2008, het beste resultaat ooit. Het concern heeft ook voor het eerst sinds 2001 weer dividend uitgekeerd.

Maar vanaf dit punt kan het alleen nog maar bergafwaarts gaan, dankzij de stijgende olieprijs en de hachelijke economische vooruitzichten op de belangrijke trans-Atlantische markt. British Airways heeft gewaarschuwd dat zijn brandstofkosten 1 miljard pond (1,25 miljard euro) hoger zullen uitvallen, uitgaande van de huidige marktprijs van 120 dollar voor een vat olie, ondanks het feit dat het concern een groot deel van zijn brandstofkosten voor dit jaar heeft gedekt. Ook de niet aan brandstof gerelateerde kosten zullen naar verwachting met 3 tot 3,5 procent stijgen. Als de olieprijs niet daalt, zal de operationele winst van British Airways dit jaar precies op nul uitkomen.

En dat is gebaseerd op de veronderstelling dat de omzet nog steeds met 4 procent zal toenemen, wat British Airways hoopt te bereiken door nog meer brandstoftoeslagen in te voeren. Het concern heeft weliswaar met minder concurrentie te maken nu een paar luxueuze langeafstandsmaatschappijen als Eos en Maxjet het onderspit hebben gedolven. Maar British Airways blijft hardnekkig optimistisch over het duurdere marktsegment, dat een groot deel van de winst van de luchtvaartmaatschappij voor zijn rekening neemt. Nu de groei van het bruto binnenlands product aan weerszijden van de Atlantische Oceaan afkalft, en de kredietcrisis nog lang niet voorbij is, blijven de risico’s aanzienlijk.

Gelukkig neemt de luchtvaartmaatschappij een paar verstandige maatregelen om deze problemen aan te pakken. Zo heeft zij in haar investeringsplannen gesneden door de aankoop van nieuwe vliegtuigen uit te stellen en wil zij de capaciteit in de wintermaanden omlaag brengen – een wijs besluit. British Airways heeft ook een sterke balans, met een schuld van slechts 1,3 miljard pond, een fractie van het record uit 2001. Dit verklaart gedeeltelijk waarom het concern besloten heeft weer dividend te gaan uitkeren. Na het bekend worden van dat nieuws steeg de aandelenkoers onmiddellijk met bijna 7 procent.

Maar gezien de tegenwind lijkt de timing merkwaardig. Er is een reële kans dat de luchtvaartmaatschappij later dit jaar weer van een dividenduitkering zal moeten afzien. De aandelen worden verhandeld op een koers-winstgemiddelde over 2008/2009 van 4,1 keer – een historisch dieptepunt. Tenzij de olieprijs daalt of er signalen komen dat de concurrenten van British Airways in hun capaciteit moeten gaan snijden, zal de koers zich niet snel herstellen.

Fiona Maharg-Bravo