Atos moet hedgefondsen binnenlaten

Frankrijk zal deze week voor het eerst te maken krijgen met een grootschalige proxy fight – een strijd tussen activistische aandeelhouders en het bestuur van een onderneming – als de beleggingsfondsen Centaurus en Pardus proberen tegen de zin van het management vertegenwoordigers benoemd te krijgen in de raad van commissarissen van Atos Origin.

De twee fondsen, die gezamenlijk een belang van 23 procent in de leverancier van IT-diensten hebben opgebouwd, raken ongeduldig dat de sanering van Atos niet ver en niet snel genoeg gaat. Atos zegt dat ze pas bestuurszetels kunnen krijgen als ze eerst hun loyaliteit betuigen aan de strategie van het bedrijf. Geruchten en beschuldigingen zijn openlijk heen en weer gevlogen – een primeur in het gewoonlijk kalme Franse ondernemingsklimaat.

De teleurstelling van de fondsen is begrijpelijk. De recente geschiedenis van Atos is er een van koersdalingen en tegenvallende operationele resultaten. Het aandeel heeft de afgelopen drie jaar een kwart van zijn waarde verloren, terwijl de koers van de grotere Franse concurrent Capgemini in dezelfde periode met 66 procent omhooggeschoten is.

De fondsen zeggen dat Atos op de verkeerde weg is en dat het enige wat ze willen een herziening van de strategie is. Maar ze zinspelen er overduidelijk op dat de onderneming zichzelf moet opsplitsen of aan een grotere branchegenoot moet verkopen. Zoals zo vaak in dergelijke gevallen riposteert het management dat het een ‘sluipende overname’ wil voorkomen. Maar noch Centaurus noch Pardus is bereid – of in staat – om Atos te leiden. Ze vragen slechts om twee bestuurszetels, dragen drie andere ‘onafhankelijke’ kandidaten voor en steunen zelfs twee van de eigen kandidaten van het management voor de uit elf leden bestaande raad van commissarissen.

De eis van Atos dat de fondsen de strategie van het management moeten steunen, voordat ze ‘binnengelaten’ kunnen worden, zou het bedrijf beroven van een hoognodig, op de aandeelhouders gericht strategisch debat. De vrees dat Centaurus en Pardus erop uit zouden zijn de onderneming te ‘destabiliseren’ lijkt lachwekkend, omdat zij samen 500 miljoen euro in Atos hebben gestoken.

Aan de andere kant proberen de twee fondsen, naast de presentatie van twee geloofwaardige onafhankelijke kandidaten, eveneens op onverklaarbare wijze de voormalige Atos-topman Bernard Bourigeaud als derde ‘onafhankelijke’ commissaris te laten terugkeren, ook al was hij verantwoordelijk voor een ongekende waardevernietiging bij het bedrijf, compleet met twee opeenvolgende winstwaarschuwingen in 2006. Het wegstemmen van Bourigeaud en aanvaarden van de vier andere kandidaten van de fondsen zou de aandeelhouders van Atos eindelijk een stem geven in de formulering van de bedrijfsstrategie. Daar zouden ze niet lang over na hoeven te denken.

Pierre Briançon

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com