Uitverkoop bij General Electric

Industrieel conglomeraat General Electric zet zijn divisie die huishoudelijke apparaten maakte te koop. Nu Amerikanen niet meer verhuizen, kopen ze ook minder nieuwe koelkasten.

Al meer dan honderd jaar brengt General Electric modern gemak in de Amerikaanse keuken. De witgoedafdeling is een van de oudste onderdelen van GE, een van de grootste conglomeraten in de VS. General Electric introduceerde in de twintigste eeuw onder meer de hermetisch afgesloten koelkast voor huishoudelijk gebruik, de airconditioning in de woonkamer en de was/droogcombinatie.

Hoewel de witgoedbranche nog maar een klein deel van het bedrijf vertegenwoordigt, staat General Electric bij de Amerikaanse consument nog steeds bekend als fabrikant van vooral huishoudelijke apparaten. Afgelopen vrijdag kondigde GE- topman Jeff Immelt echter aan de divisie te willen afstoten.

GE Appliances, de witgoedafdeling van het concern, heeft op Whirlpool na het grootste marktaandeel in de VS. Het is een markt die hard is getroffen door de economische malaise en het ineenstorten van de huizenmarkt. Minder verhuizingen betekent ook: minder nieuwe keukens. Verreweg het meeste witgoed in nieuw op te leveren huizen komt van GE Appliances. Analisten verwachten dat de opbrengst van de afdeling, vorig jaar 7 miljard dollar (4,5 miljard euro), dit jaar met 10 tot 12 procent zal afnemen.

GE Appliances is niet de eerste afdeling die Immelt afschrijft sinds hij in 2001 bestuursvoorzitter werd. „Sinds 2003 hebben wij met het afstoten van langzaam groeiende divisies en divisies waarvan de resultaten sterk fluctueren 52 miljard dollar vrijgemaakt. Die opbrengsten zijn opnieuw geïnvesteerd in snel groeiende branches, het terugkopen van aandelen en andere herstructureringen”, aldus Immelt vrijdag in een persverklaring.

Vooral de industriële afdelingen van GE doen het minder goed. Behalve zijn creditcardafdeling heeft het consortium de afgelopen jaren ook de elektronica- en siliconendivisies afgestoten. Vorig jaar nog verkocht Immelt het bedrijfsonderdeel dat hoogwaardige kunststoffen vervaardigt aan het Saoedische staatsbedrijf Sabic voor 11,6 miljard dollar. Tot dit onderdeel behoort onder meer een grote fabriek in Bergen op Zoom.

Immelt ziet voor GE vooral toekomst in de infrastructurele tak. Daar worden onder meer vliegtuigmotoren, krachtturbines en waterzuiveringssystemen gemaakt. Maar Immelts beleid heeft nog niet het gewenste resultaat opgeleverd. General Electric maakt winst, maar de aandelenkoers is met 20,5 procent weggezakt sinds Immelt het bestuur zeven jaar geleden overnam van zijn voorganger Jack Welch.

Vorige maand moest Immelt bekendmaken dat de omzet over het eerste kwartaal van dit jaar met 12 procent is gedaald. De winstverwachting voor dit jaar werd aanzienlijk naar beneden bijgesteld. Die dag daalde de aandelenkoers met 13 procent. Een dergelijke koersval had het bedrijf al in geen twee decennia meer meegemaakt.

Hoe bekend het merk bij het grote publiek ook mag zijn, GE Appliances is slechts goed voor 4 procent van General Electrics omzet van 173 miljard dollar. Zakenbank Goldman Sachs is ingeschakeld om de divisie te veilen. Het is nog niet duidelijk of GE Appliances een joint venture zal aangaan met een ander bedrijf of volledig verkocht zal worden. Ook is onduidelijk wie er geïnteresseerd zouden zijn in een eventuele overname. Het Duitse BSH Bosch & Siemens en het Chinese Haier worden als potentiële kopers genoemd. Analisten verwachten dat de divisie tussen de 5 en 8 miljard dollar zal opbrengen.

Citigroup-analist Jeffrey Sprague is op Wall Street een van de meest prominente voorstanders van het afstoten van divisies door General Electric. Maar in een brief aan zijn cliënten waarschuwt hij nu wel dat het afstoten van GE Appliances „op de korte termijn ontwrichtend kan zijn”. Volgens persbureau Reuters schrijft hij dit: „Nu de witgoedmarkt de slechtste periode doormaakt van de laatste 25 jaar, loopt General Electric een groot risico waarde op tafel te laten liggen.” Anders gezegd: GE had volgens hem geen slechter moment kunnen kiezen voor de verkoop.