Fraudeonderzoek VS naar BAE Systems

De topman van het Britse defensiebedrijf BAE Systems is door de Amerikaanse autoriteiten gedagvaard in verband met een wapendeal uit de jaren tachtig in Saoedi-Arabië. Dit heeft BAE Systems gisteren tegenover persbureaus bevestigd.

Topman Mike Turner kreeg de dagvaarding vorige week bij aankomst in Houston. Ook een onbekend aantal managers van BAE Systems in de Verenigde Staten is gedagvaard. Het Amerikaanse ministerie van Justitie is bezig met een onderzoek naar het mogelijk betalen van steekpenningen door BAE aan een Saoedische prins, in de jaren tachtig. Vermoedens hierover circuleren al twintig jaar. BAE zou destijds volgens verscheidene Britse bronnen 1,5 miljard euro smeergeld hebben betaald aan de Saoedische prins Bandar bin Sultan om een contract voor de levering van gevechtsvliegtuigen ter waarde 51 miljard euro in de wacht te slepen.

De Britse regering liet eerder een justitieel onderzoek uitvoeren, maar eind 2006 maakte de toenmalige premier Blair hieraan een einde, omdat de zaak in zijn ogen „een bedreiging vormde voor de nationale veiligheid”.

De Amerikaanse autoriteiten namen daar echter geen genoegen mee. BAE Systems is de grootste buitenlandse investeerder in de defensiesector in de VS en het bedrijf moet net als de Amerikaanse ondernemingen voldoen aan de strenge anti-omkoopwetgeving. Ook transacties waarbij de VS geen partij waren vallen onder deze richtlijnen. Vorig jaar lieten de Amerikanen al weten nader onderzoek te zullen instellen naar BAE; de dagvaardingen, die de gedaagden verplichten om onder ede getuigenis af te leggen, zijn hiervan de voorzetting.

BAE heeft steeds ontkend smeergeld te hebben betaald. BAE zegt wel mee te zullen werken aan het onderzoek in de VS. Ook prins Bandar, voormalig ambassadeur voor zijn land in de VS, ontkent de omkoping. Bandar is nu voorzitter van de nationale veiligheidsraad in Saoedi-Arabië.

In september 2007, negen maanden nadat de Britse regering zijn onderzoek naar BAE staakte, plaatsten de Saoediërs een nieuwe grote order, voor de levering van 72 Eurofighters (5,5 miljard euro). BAE bouwt dit Europese gevechtsvliegtuig samen met het Frans-Duits-Spaanse EADS en het Italiaanse Alenia Aeronautica.