Romance Staples en Corporate Express

De grote trans-Atlantische kantoorromance van 2,5 miljard euro belooft eindelijk te worden geconsumeerd. De Amerikaanse handelaar in kantoorbenodigdheden Staples heeft zijn bod op de aan de Amsterdamse beurs genoteerde concurrent Corporate Express met tien procent verhoogd, van 7,25 euro naar 8 euro per aandeel.

Dat bleek genoeg om een regelrechte afwijzing te doen omslaan in een bereidheid om over de voorwaarden van een overname te onderhandelen.

Het nieuwe bod is agressiever, maar nog steeds eerder vleiend dan onweerstaanbaar te noemen. Op een niveau van 8,6 maal de verwachte winst, zodat Corporate Express op zo’n 2,6 miljard euro (inclusief schulden) wordt gewaardeerd, bevindt het zich nog steeds aan de goedkope kant van de verwachtingen van analisten. Het bestuur van Corporate Express, dat het grootste deel van zijn omzet in de VS boekt, heeft het bod verworpen, maar zegt bereid te zijn tot gesprekken. Staples zegt met het bod naar de aandeelhouders te zullen stappen als de Nederlandse toezichthouder eenmaal zijn goedkeuring heeft gegeven. Dit wordt binnen twee weken verwacht.

Maar de markt heeft waarschijnlijk gelijk door te denken dat een hoger bod de weerstand van het doelwit zal doen wegsmelten. De aandelen van Corporate Express werden de dag na het nieuwe bod al op 8,15 euro per stuk verhandeld.

Voor Staples vertegenwoordigt de overname industriële logica. Haar dominantie op de Amerikaanse markt wordt erdoor versterkt en het bedrijf krijgt een sterke positie op de gefragmenteerde Europese markt. Bovendien zijn er niet veel aantrekkelijke alternatieven.

Voor Corporate Express lijkt een zelfstandig voortbestaan weinig aanlokkelijk. In het eerste kwartaal heeft haar Noord-Amerikaanse omzet weliswaar de verwachtingen overtroffen, maar uitsluitend ten koste van de winstmarge. In de haperende Amerikaanse economie zal het bedrijf moeite hebben haar hoofd boven water te houden, zeker nu 80 procent van de omzet afkomstig is van grote bulkcontracten met een lage winstmarge. Als Corporate Express zich blijft verzetten, kan Staples de hulp inroepen van een paar ongeduldige aandeelhouders, waaronder activistische hedgefondsen als Centaurus Capital. Die zouden woedend zijn als het bedrijf het er bij zou laten zitten. De angst voor een kelderende aandelenkoers zou ertoe kunnen bijdragen dat deze romance een happy end krijgt.

John Zhu