Nieuwe baas BT wacht zware opgave

De aftredende topman van British Telecom (BT), de Nederlander Ben Verwaayen, stelt zijn opvolger voor een zware taak.

Verwaayen, die zes jaar aan het roer stond van het Britse telecomconcern, heeft bij zijn afscheid een reeks behoorlijke resultaten afgeleverd. Maar waar Sir Christopher Bland – de vroegere president-commissaris van het concern, die een jaar geleden opstapte – in een Rolls-Royce kon vertrekken, moet Verwaayen genoegen nemen met een minder indrukwekkende Ford Mondeo.

Verwaayen heeft een paar goede prestaties op zijn naam staan. BT verwezenlijkte voor het 24ste opeenvolgende kwartaal winstgroei, waardoor de winst per aandeel over het hele jaar steeg tot 23,9 pence. Het concern heeft de dividenduitkering ten opzichte van een jaar geleden met 5 procent verhoogd naar 15,8 pence en heeft de sterkste vrije kasstroom gerapporteerd sinds 2002. De totale omzet vertoonde een groei van 2 procent, waarmee de verwachtingen werden overtroffen.

De grootste prestatie van BT betrof de divisie voor IT-diensten. Verwaayen had beloofd dat de winstmarge daar zou verbeteren en dat gebeurde ook. De marge klom met 30 basispunten ten opzichte van een jaar terug naar 13,7 procent. Het concern lijkt nu stevig op weg om binnen een paar jaar de beoogde marge van 15 procent te bereiken.

Toch confronteert Verwaayen zijn opvolger met een enorme opgave. De groeicijfers zijn aanzienlijk lager dan toen Bland een jaar geleden aftrad. De omzetgroei is gehalveerd, de winstgroei is met eenderde omlaaggegaan en de dividendgroei is slechts eenvijfde van wat die vroeger was.

Bovendien neemt de concurrentiedruk hand over hand toe. De eis van de toezichthouder dat BT zijn netwerk moest openstellen heeft concurrenten in staat gesteld de meest profijtelijke delen daarvan te gebruiken. BT ontvangt daar weliswaar een vergoeding voor, maar de winstmarge is mager.

Voor de eerste keer is de winst van de divisie die concurrenten complete productpakketten levert – waarop de marge doorgaans hoger is – gedaald naar een niveau dat nog lager ligt dan bij de netwerkdivisie. Nu de concurrentie vaste grond onder de voeten begint te krijgen, is het aandeel van BT op de markt voor nieuwe breedbandklanten gedaald naar een zorgwekkende 30 procent, het laagste punt in zes kwartalen.

De nieuwe chef Ian Livingston weet wat hem te doen staat.

Una Galani

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com