Yahoo belaagd door geharde activist

Carl Icahn heeft zich gemeld in het strijdgewoel rond Yahoo. Hij heeft naar verluidt 3,5 procent van de aandelen van het internetbedrijf in handen gekregen. Als hij een paar kandidaat-commissarissen kan voordragen in de twee dagen voor de deadline van Yahoo, hoeft de voor hem liggende weg niet al te moeilijk begaanbaar te zijn.

De grootste aandeelhouders van Yahoo, Bill Miller en Gordon Crawford, hebben hun ongenoegen geuit over het bedrijf, dat op het laatste moment door Microsoft in de steek is gelaten. Samen met Icahn controleren zij zo’n 15 procent van de aandelen. En daarbij zal het niet blijven: de koers van Yahoo is met meer dan 5 procent gestegen nadat het nieuws over de betrokkenheid van Icahn bekend werd.

Icahn zou dus waarschijnlijk op aanzienlijke steun kunnen rekenen als hij ervoor zou kiezen de aanval te openen op het bestuur van Yahoo, dat zich twijfelachtig heeft gedragen tijdens de onderhandelingen met Microsoft. In samenhang met de slechte prestaties van het concern in vergelijking met Google heeft Icahn goede redenen om verandering na te streven.

En hij is misschien niet de enige. Scott Galloway, oprichter van Firebrand Partners, overweegt klaarblijkelijk eveneens zich in de strijd te mengen. Galloway heeft net zijn eigen activistische campagne tegen de New York Times achter de rug, die hem een bestuurszetel heeft opgeleverd.

Uiteraard moeten de aandeelhouders van Yahoo hun verwachtingen in toom houden. Icahn kan de doodssteek voor een bedrijf betekenen. In januari 2007 maakte hij bekend dat hij een groot deel van mobieltjesproducent Motorola in handen had gekregen en uit was op een bestuurszetel. Hij wist die zetel tijdens een stemming onder de aandeelhouders niet te bemachtigen en heeft het bedrijf nu voor de rechter gedaagd. De aandelenkoers van Motorola is met bijna 50 procent gedaald sinds de entree van Icahn. Ook zijn belegging in Blockbuster is fors in waarde gedaald.

Maar Yahoo zou wel eens een makkelijker doelwit kunnen blijken voor deze geharde activist. De voornaamste aandeelhouders zijn ontstemd, het concern is niet in staat gebleken de markten te overtuigen van een toekomstplan en het wordt met een steeds sterkere concurrent geconfronteerd in de vorm van Google. Als Icahn het spel de komende twee dagen goed speelt, kan Yahoo-topman Jerry Yang het beter op een lopen zetten.

Jeff Segal

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com