Rob pakt pinguïn

Een pelsrob die een pinguïn probeert te verkrachten – dat klinkt alsof er in de Disneystudio’s iets vreselijk is misgegaan. Maar het is echt waargenomen, voor het eerst, door onderzoekers van de Universiteit van Pretoria (Journal of Ethology, mei).

Het gebeurde in 2006, een paar dagen voor kerst. Op het strand van Marion Island, tussen Afrika en Antarctica, zagen de zoölogen een gezonde, jongvolwassen oorrob, een zogeheten Kerguelenzeebeer (genoemd naar de Kerguelen-archipel in de Indische Oceaan). De rob, een mannetje van 100 tot 120 kilo, zat bovenop een tegenstribbelende volwassen koningspinguïn (10-21 kilo) en probeerde herhaaldelijk met zijn penis de cloaca van de watervogel te penetreren. Dit lukte niet.

De onderzoekers zagen hoe de rob nog drie kwartier op de pinguïn bleef zitten, waarbij hij gemiddeld steeds drie minuten rustte en acht minuten poogde te copuleren. Na 45 minuten verdween de rob abrupt in zee. De pinguïn bleef nog een uur op het strand liggen, zwaar ademend, maar niet zichtbaar gewond.

Zeeroofdieren (oorrobben, zeehonden en walrussen) hebben wel vaker soortoverschrijdende seks met andere zeeroofdieren. Maar een poging tot seks met een dier uit een andere zoölogische klasse was nooit eerder waargenomen. Ook zo’n langdurige poging tot seks is uniek – een paar minuten is normaal voor deze robbensoort, meer dan twintig uitzonderlijk.

Kerguelenzeeberenmannetjes zijn met vier jaar geslachtsrijp, maar kunnen pas een territorium verdedigen als ze een jaar of acht zijn. Tot die tijd houden oudere mannetjes hen bij de vrouwtjes weg. Waarschijnlijk was seksuele frustratie niet de enige reden De zoölogen denken dat dit jonge mannetje zijn speel-, jacht- en seksinstinct door elkaar haalde.

Kijk voor foto’s van het incident op www.nrc.nl/wetenschap