Henin komt uit haar cocon

Justine Henin beëindigde gisteren haar carrière als proftennisster. „Tennis heeft mij veel gebracht”, stelde de mondiale nummer één. „Maar mijn hart zit er niet meer in.”

Henin troost haar emotionele coach Rodriguez. Foto Reuters World number one Justine Henin and her coach Carlos Rodriguez (R) hold a joint news conference in Limelette, May 14, 2008. Henin announced her retirement from professional tennis. REUTERS/Francois Lenoir (BELGIUM) REUTERS

„Ik was een tennisster, nu begint mijn leven als vrouw.” Met die woorden kondigde Justine Henin (25) gisteren haar afscheid van het internationale proftennis aan. Een paar uur nadat de Belgische pers speculeerde over haar pensioen, begon de nummer één van het vrouwentennis in haar tennisacademie in het Belgische Limelette aan een minutenlange monoloog. „Dit is het einde van een jeugddroom”, stelde zij zonder enige spijt. „Tennis heeft mij veel goeds gebracht. Maar mijn hart zit er niet meer in. De tijd voor een nieuw hoofdstuk is nu aangebroken.”

Ruim tien jaar lang had de in Luik geboren tennisster in een cocon geleefd. Want vanaf het moment dat zij als veertienjarige door de Argentijnse coach Carlos Rodríguez werd ontdekt, staat haar leven in het teken van tennis. Met ijzeren hand perfectioneerde Rodríguez het grootste wapen van zijn pupil: haar enkelhandige backhand. Gecombineerd met Henins snelheid en doorzettingsvermogen, leidde dat in 2003 op Roland Garros tot haar eerste grandslamtitel. Op de plek die zij als tienjarig meisje met haar moeder bezocht, mocht Henin na een overtuigende zege op haar landgenote Kim Clijsters de trofee in de lucht steken.

Met name het leven in een cocon had de afgelopen jaren zijn tol geëist, gaf Henin gisteren toe. Want hoe bevredigend het ook was om zeven grandslamtoernooien te winnen (vier keer Roland Garros, twee keer US Open, één keer Australian Open), olympisch goud te veroveren (Athene, 2004) en met België de Fed Cup te winnen (2001), als mens kwam zij er al die jaren nauwelijks aan te pas. „Nee, ik heb nooit hoeven vechten tegen depressies, alcoholverslaving of burn-out”, antwoordde Henin na een vraag van een Franse journalist. „Maar een van de redenen waarom ik stop is om dat ook niet te hoeven doen.”

Geen verrassend antwoord, want privé had Henin het lang niet altijd even makkelijk. Haar moeder Françoise overleed aan darmkanker toen zij twaalf was. Een paar jaar later verbrak de tennisster de relatie met haar vader José, die publiekelijk spijt betuigt voor zijn ‘verstikkende opvoeding’ in het recent verschenen boek Justine, mijn dochter, mijn kampioene. Pas na Henins scheiding van jeugdvriend Pierre-Yves Hardenne, begin vorig jaar, kwam het tot een hereniging met haar vader. Daarmee verdween volgens coach Rodríguez ook de drive van zijn pupil. „Voor Justine was tennis een emotionele uitlaatklep. De verzoening temperde haar ambitie.”

Hoewel 2007 voor Henin een uiterst succesvol jaar was – met 63 overwinningen in 67 partijen was de Belgische praktisch onverslaanbaar – had zij geen ruimte haar privé-ervaringen een plaats te geven. Daardoor ging de motor haperen. Naar eigen zeggen verspeelde ze haar krachten tijdens de zwaarbevochten finale tegen Maria Sjarapova op de Masters in Madrid, eind vorig jaar. Henin nam een aantal weken rust, om tijdens het graveltoernooi in Berlijn de draad weer op te kunnen pakken. Maar op haar favoriete ondergrond liep het anders dan gepland; tot verrassing van velen werd Henin in de derde ronde uitgeschakeld door de latere winnares Dinara Safina. Een onverwachte wending, erkende zij gisteren in Limelette.

Ook Henins collega’s werden overvallen door haar afscheid. „Een sensationele beslissing”, reageerde Roger Federer vanuit Hamburg tegen persbureau Reuters. „Vooral voor een speelster die nummer één van de wereld staat.” Volgens de Zwitser behoort Henin tot de grootste tennissters aller tijden. „Ze kan op iedere ondergrond uit de voeten. Vooral bij de vrouwen is dat heel uitzonderlijk.” Venus Williams roemde Henin als „een tegenstandster van formaat”. „Justine haalde altijd het beste uit zichzelf, ze was een vechtjas”, zei de Amerikaanse tegen Reuters.

Henin is de eerste tennisster die haar carrière beëindigt met een nummer-éénpositie. En dat is precies wat de Belgische voor ogen stond. „Het zou mij pijn hebben gedaan als ik weggezakt zou zijn op de ranglijst”, erkende Henin, die eerst een paar maanden rust neemt voordat zij aan een tweede carrière begint: kinderen de liefde voor de tennissport bijbrengen. Op de vraag of Henin zelf kinderen zou willen antwoordde zij met een flauwe glimlach: „Ja. Maar dan zal ik eerst de juiste man moeten zien te vinden.”

Bekijk hoogtepunten uit de carrière van Henin via www.justine-henin-videos.fr.nf