Kneusje werd overnameprooi

Industriële groothandel Eriks troefde investeerder Gilde af in de overname van Econosto. Hiermee verdwijnt de Rotterdamse technische groothandel van de beurs.

Teleurgesteld zit Jan van der Zouw in het vliegtuig naar Kaapstad. Het is januari en de bestuursvoorzitter van industriële groothandel Eriks zoekt de Zuid-Afrikaanse zomer op om de teleurstelling te verwerken. Een paar dagen geleden werd branchegenoot Econosto voor zijn neus weggekaapt.

Maandenlang heeft hij de overname voorbereid. Maar een dag voor het moment suprême komt private-equitymaatschappij Gilde met een bod op Econosto. Een meerderheid van de aandeelhouders zijn al akkoord, zo meldt Gilde in haar persbericht. Van der Zouw stopt alles wat met Econosto te maken heeft in een grote verhuisdoos. Misschien voor over vijf jaar als Gilde besluit te verkopen, denkt Van der Zouw.

Toch is het niet Gilde maar het beursgenoteerde Eriks (dat in 2007 43,7 miljoen euro winst boekte op een omzet van 949,1 miljoen) dat morgen tijdens de bijzondere aandeelhoudersvergadering Econosto (met een winst in 2007 van 17,9 miljoen euro op een omzet van 260,5 miljoen) voor 135 miljoen inlijft en na 40 jaar van de beurs in Amsterdam haalt. Hiermee komt een eind aan de onafhankelijkheid van de Rotterdamse groothandel in afsluiters en afdichtingen.

De overnamestrijd begint in september. Econosto besluit uit te kijken naar potentiële kopers. „Wij hebben in 2005 onze beschermingsconstructies afgeschaft”, zegt bestuursvoorzitter Frank van Os van Econosto. „En hebben onszelf in de etalage gezet. We konden wel op eigen kracht door, maar we hebben een relatief kleine holding. Bij een beursnotering komen veel verplichtingen kijken. Een jaarverslag is al gauw honderd pagina’s. Ik wil mij liever bezighouden met de strategie van het bedrijf.” Econosto (678 werknemers) gaat in het najaar van 2007 overnamegesprekken aan met Gilde en Eriks (4.655 werknemers) .

In dezelfde periode schrijft Van Zouw een duimendik overnamerapport. Alle details over hoe Everest (de codenaam voor Eriks) Iris (de codenaam voor Econosto) gaat overnemen komen aan bod. Maar net als Eriks het bod openbaar wil maken, wordt het bedrijf op 14 januari afgetroefd door Gilde. De investeringsmaatschappij biedt 7,25 per aandeel ofwel 117 miljoen euro voor de Rotterdamse groothandel. Direct meldt Gilde dat behalve een meerderheid van de aandeelhouders ook de commissarissen en het bestuur zich achter het bod scharen. „De gesprekken met Gilde zijn vanaf het begin in goed overleg gevoerd”, zegt Van Os.

Maar Van der Zouw keert in februari strijdlustig terug van zijn vakantie in Kaapstad. Als Econosto begin maart de jaarcijfers bekendmaakt blijkt dat het bedrijf minder schulden heeft dan Eriks had ingeschat. Bovendien is de orderportefeuille beter gevuld dan gedacht. Eriks denkt een hoger bod uit te kunnen brengen, want het hoeft minder schulden af te betalen en er valt bij Econosto meer geld te verdienen dan gedacht.

Eriks stoft het overnameplan weer af. Het bestuur weet dat het snel moet handelen. Op 9 april wordt het Gilde-bod ter stemming gebracht op de aandeelhoudersvergadering van Econosto.

Vrijdag 28 maart belt Jan van der Zouw met Kees Knol, de president-commissaris van Econosto. Er komt een brief aan met daarin een tegenbod, is de boodschap. Op hetzelfde moment krijgt Fortis de opdracht zo veel mogelijke aandelen Econosto voor maximaal 7,80 per aandeel te kopen.

Op zondag 30 maart beleggen Eriks en Econosto een vergadering aan de Amsterdamse Zuidas bij Houthoff Buruma, de advocaten van Econosto. „Wij gaan met een hoger bod komen dan Gilde. Frank ik snap je teleurstelling”, zegt Van der Zouw tegen zijn collega-topman Frank van Os. Van der Zouw denkt dat Van Os liever met Gilde in zee wil omdat hij dan de topman van Econosto blijft. „Toch wil ik graag dat je ook na de overname blijft”, zegt Van der Zouw.

De dag na de bespreking maakt Eriks het tegenbod bekend. De groothandel uit Alkmaar biedt 126 miljoen ofwel 7,80 per aandeel. Bij die prijs per aandeel zijn de aandeelhouders vrij om af te zien van het bod van Gilde. Econosto reageert terughoudend op het Eriks-bod. „Wij gaan ons beraden”, zegt Van Os op die maandag. „In het begin had de toenadering van Eriks een vijandig karakter”, zegt hij in een gesprek na de overnamestrijd. Op 2 april zegt Econosto dat het bod van Eriks al concurrerend is. Gilde moet met een hoger bod komen anders vervalt de steun aan hun bod.

In dezelfde week koopt Eriks op de beurs 8 procent van de aandelen in Econosto. Maar Eriks laat Fortis ook onderhandelen met een groep grootaandeelhouders. Die weigeren voor 7,80 te verkopen. Uiteindelijk wordt een prijs van 8,21 per aandeel (ruim 130 miljoen euro) bereikt. Eriks bezit in één klap 44 procent van de aandelen.

Een kleine week later, op dinsdag 8 april, laat Gilde weten niet met een hoger bod te komen. Econosto wordt eigendom van Eriks. Van der Zouw: „Omdat wij een branchegenoot zijn, konden wij net iets hoger bieden dan Gilde. Econosto is een gezond en winstgevend bedrijf. Gecombineerd met de activiteiten van Eriks zal die winst nog wat hoger zijn. In de hoogte van het overnamebod hebben wij al een deel van die extra winst in de toekomst gebruikt. Wij kunnen dat, een private-equitypartij niet.”