Verstappen als winnaar naar Le Mans

Jos Verstappen rijdt volgende maand zijn eerste 24 Uur van Le Mans. In een auto die hij een paar maanden geleden nog niet kende, wint de 36-jarige Nederlander nu races.

Zondagochtend half twaalf. Anderhalf uur voor de start van de derde race van het jaar in de Le Mans Series, de 1.000 kilometer van Spa. In het onderkomen van zijn team, Van Merksteijn Motorsports, zit Jos Verstappen aan een bord pasta. In het rennerskwartier hebben de coureurs, onder wie enkelen afkomstig uit de Formule 1, zojuist een handtekeningensessie van een half uur achter de rug. Het was dringen bij de tafel waar Verstappen met zijn teamgenoot Peter van Merksteijn zat.

Veel fans van Verstappen hadden de trip gemaakt naar de plek die in zijn Formule 1-periode (1994-2003) gold als zijn thuiscircuit. De meesten hadden al vroeg een plek gevonden op de tribune tegenover de pitbox met Verstappens paars-witte Porsche RS Spyder, een wagen die speciaal gebouwd is voor langeafstandsraces. Ze vormden een oranje blok, en hadden spandoeken en vlaggen aangebracht met teksten als ‘Jos the legend returns to racing’ en ‘Meijel groet Jos the Boss’.

Toen hem werd gevraagd of hij dit jaar in de Le Mans Series wilde rijden, had Jos Verstappen eigenlijk geen idee waar teammanager Frans Verschuur het over had. De man die voor de Twentse hobbycoureur en ondernemer (onder meer industrieel hekwerk) Van Merksteijn een raceteam in deze klasse opbouwde, ontmoette een sceptische Verstappen. Maar de houding van de coureur veranderde op slag toen hij in februari in het zuiden van Spanje op een testcircuit kennismaakte met de Porsche RS Spyder [achtcylinder, 3.397 cc, 476 pk] waar Van Merksteijn 1,3 miljoen euro voor had neergeteld. „Dit is de beste auto waar ik ooit in gereden heb”, jubelde Verstappen al snel.

Na zijn Formule 1-carrière die als een nachtkaars uitging, richtte Verstappen zich vooral op de kartcarrière van zijn nu tienjarige zoon Max, zondag ook present in de entourage van zijn vader. Tot eind 2006 maakte hij één seizoen deel uit van het A1GP-team van Jan Lammers. Die klasse, waarin landenteams het tegen elkaar opnemen, is sportief noch commercieel een hit. Dat is wel het geval met de 24 Uur van Le Mans, waar veel wagens uit de Le Mans Series (LMS) aan meedoen. De Franse klassieker staat op 14 en 15 juni op het programma; het wordt Verstappens eerste 24-uursrace – niet eerder racete hij in het donker.

Verstappen associeerde ‘Le Mans’ altijd met ‘ouwemannenauto’s’, maar dat woord nam hij na zijn eerste kilometers in de Porsche niet meer in de mond. „Ik wist gewoon niet wat het was”, zegt Verstappen nadat hij zijn bord heeft leeggegeten. „Toen Frans [Verschuur] naar me toe kwam en zei dat hij een Porsche Spyder had gekocht, wist ik niet waar hij het over had. Voor mij was het allemaal nieuw.”

In de eerste race van het seizoen, begin vorige maand in Barcelona, wonnen Verstappen en Van Merksteijn in hun klasse, de LMP2. Winnen, dat is waarvoor Verstappen is teruggekeerd in de autosport. „Ik miste de competitie. En ik wilde niet alleen racen om te racen. Dat trekt me niet.”

„Het klikt met Verstappen”, zegt de 54-jarige Verschuur in de aanloop naar de race die het team een slordige 200.000 euro kost. Meedoen in Le Mans is ietsje duurder: vijf tot zes ton. „Dat zou minder kunnen, maar wij gaan voor het hoogste.” De auto is snel, net als Verstappen. Noemenswaardige mechanische problemen kende de Porsche nog niet. Verschuur: „Jos is grillig, maar als het goed gaat, is hij de makkelijkste van de hele wereld.” Opvallend: Verstappen lacht weer. De 36-jarige Limburger is vele malen prettiger in de omgang dan bijvoorbeeld in zijn laatste jaren in de Formule 1.

„Het is mooi om te zien dat hij rust brengt in het team”, zegt Martin Meijs. De 37-jarige Nederlander is namens Porsche verantwoordelijk voor de technische ondersteuning van de drie ‘klantenteams’ in de Le Mans Series. „Jos is belangrijk voor het team. Er zijn niet veel coureurs die die rust en zelfverzekerdheid uitstralen.”

Net als vorige maand in Barcelona en na een tweede plaats twee weken geleden in Monza, was de Porsche van Verstappen en Van Merksteijn eergisteren in België de winnaar in de LMP2-klasse, en zesde in de totaalstand, achter vijf auto’s in de LMP1-klasse, die over meer vermogen beschikken. Verstappen reed twee ‘stints’ van ongeveer anderhalf uur, Van Merksteijn zat in de tussenliggende periode eenmaal achter het stuur, ongeveer twee uur lang. Verstappen reed zijn stints tegelijkertijd met Jan Lammers, eveneens in een Porsche Spyder, met de Belg Didier Theys in een Zwitsers LMP2-team. Verstappen slaagde er tijdens een opwindende Nederlandse race in de race in om Lammers (51) achter zich te houden. Op de finish bedroeg het verschil tien seconden.

Op een kapotte koplamp na, die een extra pitstop noodzakelijk maakte, presteerde de wagen van Verstappen en Van Merksteijn voorbeeldig op het circuit in de Ardennen. Om half zeven stonden beide Nederlanders op de hoogste trede van het podium en klonk het Wilhelmus, na de huldiging van de winnaars in de LMP1-klasse. Met champagne. Jos Verstappen is weer een winnaar.

Bekijk foto’s van Jos Verstappen en zijn Porsche in Spa op nrc.nl/sport