Jos Verstappen is weer een winnaar

Jos Verstappen rijdt tegenwoordig met een Porsche Spyder in de Le Mans Series.

Met succes. Zondag won de voormalig Formule 1-coureur de 1.000-kilometerrace in Spa.

Zondagochtend half twaalf. Anderhalf uur voor de start van de derde race van het jaar in de Le Mans Series, de 1.000 kilometer van Spa. In het onderkomen van zijn team, Van Merksteijn Motorsports, zit Jos Verstappen aan een bord pasta. In het rennerskwartier hebben de coureurs, onder wie enkelen afkomstig uit de Formule 1, zojuist een handtekeningensessie van een half uur achter de rug. Het was dringen bij de tafel waar Verstappen met zijn teamgenoot Peter van Merksteijn zat. Veel fans van Verstappen hadden weer de tocht gemaakt naar de plek die in zijn Formule 1-periode (1994-2003) gold als zijn thuiscircuit. De meesten hadden al vroeg een plek gevonden op de tribune tegenover de pitbox met ‘zijn’ paars-witte Porsche RS Spyder, een wagen die speciaal gebouwd is voor langeafstandsraces. Ze vormden een oranje blok en hadden spandoeken en vlaggen aangebracht met teksten als ‘Jos the legend returns to racing’ en ‘Meijel groet Jos the Boss’.

Toen hem werd gevraagd of hij dit jaar in de Le Mans Series wilde rijden, had Jos Verstappen eigenlijk geen idee waar Frans Verschuur het over had. De man die voor de Twentse hobbycoureur en ondernemer (onder meer industrieel hekwerk) Van Merksteijn een raceteam in deze klasse opbouwde, ontmoette een sceptische Verstappen. Maar de houding van de coureur veranderde op slag toen hij in februari in het zuiden van Spanje op een testcircuit kennismaakte met de Porsche RS Spyder waar Van Merksteijn 1,3 miljoen euro voor had neergeteld. „Dit is de beste auto waar ik ooit in gereden heb”, jubelde de Nederlandse coureur al snel.

Na zijn Formule 1-carrière die als een nachtkaars uitging, richtte Verstappen zich vooral op de kartcarrière van zijn nu tienjarige zoon Max, zondag ook present in de entourage van zijn vader. Tot eind 2006 maakte hij één seizoen deel uit van het A1GP-team van Jan Lammers. A1GP, waarin landenteams het tegen elkaar opnemen, is sportief noch commercieel een grote hit. Niet dat bij de in totaal vijf 1.000-kilometerraces van de Le Mans Series de tribunes vol zitten, maar racen in die klasse is voor veel teams wel een mooie opstap naar de 24 Uur van Le Mans, de klassieker die in juni op het programma staat.

Verstappen associeerde ‘Le Mans’ altijd met ‘ouwemannenauto’s’, maar dat woord nam hij na zijn eerste kilometers in de Porsche niet meer in de mond. „Ik wist gewoon niet wat het was”, zegt Verstappen nadat hij zijn bord heeft leeggegeten. „Toen Frans [Verschuur] naar me toe kwam en zei dat hij een Porsche Spyder had gekocht, wist ik niet waar hij het over had. Voor mij was het allemaal nieuw.”

In de eerste race van het seizoen, begin vorige maand in Barcelona, wonnen Verstappen en Van Merksteijn in hun klasse, de LMP2. Winnen, dat is waarvoor Verstappen is teruggekeerd in de autosport. „Ik miste de competitie. En ik wilde niet alleen racen om te racen. Dat trekt me niet.”

„Het klikt met Verstappen”, zegt de 54-jarige Verschuur in de aanloop naar de race die het team een slordige 200.000 euro kost. Meedoen in Le Mans is ietsje duurder: vijf tot zes ton. „Dat zou minder kunnen, maar wij gaan voor het hoogste.” De auto is snel, net als Verstappen. Noemenswaardige mechanische problemen kende de Porsche nog niet. Verschuur: „Jos is grillig, maar als het goed gaat, is hij de makkelijkste van de hele wereld.” Opvallend: Verstappen lacht weer. De 36-jarige Limburger is vele malen prettiger in de omgang dan bijvoorbeeld in zijn laatste jaren in de Formule 1.

„Het is mooi om te zien dat hij rust brengt in het team”, zegt Martin Meijs. De 37-jarige Nederlander is namens Porsche verantwoordelijk voor de technische ondersteuning van de drie ‘klantenteams’ die in de Le Mans Series rijden. „Jos is belangrijk voor het team. Er zijn niet veel coureurs die die rust en zelfverzekerdheid uitstralen.” Verstappen slaagt er samen met teamleden die de gegevens van races en trainingsritten analyseren ook in om zijn 51-jarige teamgenoot Van Merksteijn sneller te maken. Die is nog steeds rallycoureur, maar heeft in tegenstelling tot Verstappen al wel de 24 Uur van Le Mans gereden. De Porsche RS Spyder is echter de eerste wagen met ‘downforce’ (neerwaartse kracht) die hij bestuurt. „Hij heeft absoluut wagenbeheersing, maar zijn stijl moet nog wat vloeiender worden. Hij moet nog in de swing komen”, zegt Verstappen. „Maar dat komt goed.”

Net als vorige maand in Barcelona en na een tweede plaats twee weken geleden in Monza, was de Porsche van Verstappen en Van Merksteijn eergisteren in België de winnaar in de LMP2-klasse. Verstappen reed twee ‘stints’ (aantal ronden tussen twee pitstops, red.) van ongeveer anderhalf uur, Van Merksteijn zat daartussen eenmaal achter het stuur, ongeveer twee uur lang. Verstappen reed zijn stints tegelijkertijd met Jan Lammers, die eveneens in een Porsche Spyder aan de 1.000 kilometer van Spa meedeed, met de Belg Didier Theys in een Zwitsers LMP2-team. Verstappen slaagde erin de 51-jarige Lammers achter zich te houden.

Op een kapotte koplamp na, waarvoor een extra pitstop moest worden gemaakt, presteerde de wagen van Verstappen en Van Merksteijn voorbeeldig. Om half zeven stonden beide Nederlanders op de hoogste trede van het podium en klonk het Wilhelmus, na de huldiging van de winnaars in de LMP1-klasse. Jos Verstappen is weer een winnaar.

Bekijk de website van Jos the Boss: www.verstappen.nl